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Darwin et les fossiles : histoire d'une réconciliation

Bien qu’ils ne figurent qu’en seconde place, on constate que les fossiles ont constitué un déclencheur dans la réflexion de Darwin sur l’évolution.

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Lionel Cavin Conservateur Muséum histoire naturelle Genève

Il y a 150 ans Charles Darwin proposait une théorie révolutionnaire pour expliquer comment la vie évolue sur Terre. Depuis, sa théorie de l’évolution par la sélection naturelle est validée en permanence par les découvertes des scientifiques. Un aspect de la théorie, qui chiffonnait déjà Darwin, est pourtant encore régulièrement présenté comme une de ses faiblesses : les fossiles illustreraient mal l’évolution de la vie.

Cette affirmation, partiellement justifiée au milieu du XIXème siècle, est aujourd’hui clairement erronée.

En explorant quelques exemples parmi l’évolution des vertébrés, on découvre que les fossiles nous fournissent maintenant une bonne image de l’histoire évolutive de ces animaux. En particulier, on connaît dans les grandes lignes comment les importantes transitions morphologiques et écologiques se sont produites.

Dans ce dossier vous pourrez découvrir comment les poissons plats ont acquis leur asymétrie, comme d’autres poissons sont sortis des eaux pour envahir la terre ferme, comment des dinosaures se sont envolés, comme les serpents ont perdu leur patte ou comment les baleines sont retournées à la vie aquatique.

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