Vénus, ici de passage devant le Soleil, présente une période de rotation synodique (117 jours) largement inférieure à sa période de rotation sidérale (243 jours). © Nasa Goddard Space Flight Center, Flickr, CC by 2.0

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Période de rotation

DéfinitionClassé sous :Astronomie , période de rotation , période de rotation synodique

L'expression « période de rotation » désigne la durée que met un astre pour accomplir un tour sur lui-même.

Période de rotation sidérale et période de rotation synodique

On peut distinguer la période de rotation sidérale et la période de rotation synodique. La première correspond à la durée qu'il faut à une planète orbitant autour d'une étoile pour retrouver la même orientation par rapport aux étoiles environnantes. La seconde correspond au temps qu'il faut pour que la planète se retrouve dans la même orientation par rapport à l'étoile autour de laquelle elle orbite.

Période de rotation de la Terre

La plupart des planètes du Système solaire tournent sur elles-mêmes dans le même sens que le Soleil. Les périodes de rotation synodiques sont donc généralement plus longues que les périodes de rotation sidérales.

Ainsi, la Terre présente une période de rotation sidérale de 23 heures 56 minutes et 4 secondes alors que sa période de rotation synodique est en moyenne de 24 heures.

Le cas particulier de la Lune

Depuis la Terre, nous voyons toujours la même face de la Lune. Ce satellite naturel a en effet la particularité de présenter une période de rotation égale à sa période de révolution. Dans ce cas, on parle de rotation synchrone.