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Étoile à Neutrons

DéfinitionClassé sous :Univers , Neutron , Pulsar
Différents modèles de composition de l'intérieur d'une étoile à neutrons. © Fridolin Weber et Éric Gourgoulhon

Le cœur d'une étoile supergéante qui s'effondre durant une explosion de supernova acquiert une densité si importante que protons et électrons peuvent se combiner pour former des neutrons. L'astre qui se forme devient ainsi une sorte de noyau atomique géant composé majoritairement de neutrons, d'où le nom de cette étoile. 

La plupart des étoiles entre 8 et 60 masses solaires finissent leur vie ainsi, laissant derrière elles une étoile à neutrons d'environ 1,4 masse solaire.

Structure d'une étoile à neutrons

Une étoile à neutrons mesure environ 10 kilomètres de rayon et possède une densité extraordinaire - une cuillère à café de matière pèse des centaines de millions de tonnes. La structure de cette étoile est en réalité complexe et on ne sait pas très bien quelle est la composition exacte de son cœur. Les étoiles à neutrons sont parfois aussi des pulsars lorsqu'elles émettent des impulsions radios périodiques en direction de la Terre. Les magnétars sont quant à eux des étoiles à neutrons possédant un champ magnétique particulièrement intense.