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La foudre, menace du ciel

La foudre inquiète les Hommes depuis toujours, qui en ont fait une menace personnifiée par des dieux dans diverses mythologies. Quels sont ses effets sur l'environnement et le corps humain ? Par quoi est-elle attirée ?

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Christian Bouquegneau Professeur Docteur Ingénieur

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Doit-on craindre la foudre ?

La foudre mystérieuse nourrit l’esprit humain depuis ses origines. Il est intéressant de constater qu’elle est présente dans la plupart des mythologies, de tout temps et sous toutes les latitudes. Mythologies et histoire se confondent jusqu’au siècle des Lumières lorsque l’École française et Benjamin Franklin situent enfin ce phénomène naturel dans une approche  scientifique, bien qu’il fallut attendre le XXe siècle pour mieux la cerner.

Que nous dit la science aujourd’hui ? La réponse est dans la description des nuages orageux, le rôle important joué par l’ionosphère, les différentes formes et caractéristiques des éclairs et des courants qu’ils véhiculent, la sévérité orageuse sur notre Terre… Certaines autres planètes du Système solaire connaissent aussi la foudre, souvent sous d’autres formes que celles rencontrées chez nous. Enfin, la foudre artificielle, déclenchée par des petites fusées lancées vers les nuages orageux, a permis aux scientifiques de substantiels progrès dans la connaissance de la décharge atmosphérique.

Les effets physiques et physiologiques de la foudre sont nombreux et n’ont plus rien de mystérieux. Ces effets sont électriques, électrodynamiques, thermiques, électromagnétiques, électrochimiques, acoustiques (le tonnerre !) et surtout physiologiques car la foudre atteint tous les êtres vivants. A ceux-ci s’ajoutent les effets dus aux coups indirects ainsi que les règles élémentaires de protection. Sont aussi présentés quelques dégâts typiques occasionnés par la foudre.

La protection contre la foudre est un domaine qui a beaucoup évolué ces dernières années. En effet, les mécanismes d’interception sont toujours à l’étude et seul un modèle électrogéométrique rudimentaire est actuellement utilisé avec confiance. Les nombreux essais en laboratoire à haute tension et sur site favorisent la recherche d’installations captrices idéales et évacuatrices des courants de foudre vers la terre. La protection externe et la protection interne des bâtiments et autres structures sont étudiées séparément. La prévention et l’analyse des risques sont aussi largement commentées, à la lumière de la publication récente (édition 2 : 2010) d’une norme internationale (CEI 62305) conséquente.

Enfin, nous projetons l’avenir et critiquons les études les plus récentes dans différents domaines : foudre supérieure (entre l’enclume du nuage orageux et l’ionosphère), foudre déclenchée, recherches actuelles en laboratoire et in situ…

Pour une meilleure compréhension des phénomènes électriques, quelques encadrés sont introduits dans le texte et une annexe propose des notions physiques plus avancées sur les décharges dans l’air, à l’intention du lecteur qui voudrait approfondir cette matière.

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