Foudre, tonnerre : ces dangers venus du ciel

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La foudre inquiète les Hommes depuis toujours, qui en ont fait une menace personnifiée par des dieux dans diverses mythologies. Quels sont ses effets sur l'environnement et le corps humain ? Représente-t-elle un danger ? Par quoi est-elle attirée ? Zoom sur la foudre et le tonnerre dans ce dossier.

  
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Depuis toujours, la foudre a impressionné l'Homme, qui en a fait un attribut de la puissance divine. La foudre intervient dans toutes les mythologies, de tout temps et sous toutes les latitudes. Plus que sur l'histoire de la foudre, nous insistons sur cet aspect mythique à l'origine de toutes les civilisations.

Que nous dit la science aujourd'hui ? La réponse est dans la description des nuages orageux, les différentes formes et caractéristiques des éclairs et des courants énormes qu'ils véhiculent, la sévérité orageuse sur notre planète... Où frappe la foudre et pourquoi ?

Les effets physiques et physiologiques de la foudre sont nombreux et n'ont plus rien de mystérieux. Ce sont les effets de tout courant électrique traversant un milieu déterminé, mais il faut toujours garder à l'esprit qu'il s'agit d'un courant impulsionnel (et non continu ou alternatif !) très intense et de très courte durée n'excédant généralement pas une fraction de seconde. Ces effets sont électriques, électrodynamiques, thermiques, électromagnétiques, électrochimiques, acoustiques (le tonnerre !) et surtout physiologiques car la foudre atteint tous les êtres vivants.

Chaque année en France, la foudre tombe environ un million de fois. Elle génère une série de phénomènes mal connus que l’on ne peut observer que depuis l’espace. Le satellite Taranis devrait nous permettre de mieux les comprendre. © Cnes

La protection contre la foudre est un domaine qui a beaucoup évolué ces dernières années et nous préférons renvoyer le lecteur au livre de l'auteur (Doit-on craindre la foudre ?) pour en comprendre l'application.

La foudre et ses effets, menace du ciel. © Scotto Bear, CC by-sa 2.0

De la foudre dans l'histoire des Hommes aux effets physiques d'un impact de foudre, découvrez tous les secrets de la foudre dans ce dossier. Pour en savoir plus sur ce phénomène, explorez également notre dossier sur les orages et les chasseurs d'éclairs.

N. B. : d'autres aspects aujourd'hui à l'étude ne sont pas traités ici mais sont aussi évoqués dans le livre : foudre supérieure (entre l'enclume du nuage orageux et l'ionosphère), foudre déclenchée, recherches actuelles en laboratoire et in situ...

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