Si le tournesol se nomme ainsi, c’est qu’il a pour habitude de suivre le trajet du soleil tout au long de la journée. Mais qu’est-ce donc qui le motive ainsi à se tourner en fonction de la position de l’astre du jour ?

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À proprement parler, ce sont les jeunes tournesols qui suivent le trajet du soleilsoleil. Avant que les fleurs n'éclosent, les tiges penchent vers l'ouest en cours de journée et se réoriente vers l'est la nuit. Un ballet qui leur permet de grandir mieux et plus vite... de 10 %, selon une étude menée par des chercheurs de l'université de Californie.

L'auxine, le tournesol et le soleil

C'est une caractéristique de l'auxine, l'hormone de croissance sécrétée par le tournesol, qui provoque ce phénomène étrange. En effet, l'auxineauxine a bien sûr besoin de lumièrelumière pour être synthétisée, mais elle a aussi la fâcheuse tendance à être détruite par ladite lumière. Pour la protéger, le tournesoltournesol jeune fait donc migrer l'auxine vers la partie basse de sa tige et ses racines. Ce qui induit l'inclinaison de la plante.

Le tournesol adulte… ne tourne pas

Une fois adulte et sa croissance achevée, le tournesol n'a plus besoin de prendre soin de son auxine. Il cesse donc de tourner. Sa fleur jaune si caractéristique s'oriente alors dans la direction est-sud-est. Toujours selon la même étude, cela permettrait de la maintenir à une certaine température grâce à laquelle elle attirerait plus facilement les insectes pollinisateurs. Les tournesols recevraient ainsi cinq fois plus d'abeilles que s'ils étaient tournés vers l'ouest.