Les premières voitures autonomes pourraient être commercialisées dès 2020. © Riopatuca, Shutterstock

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Voiture autonome

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Une voiture dite autonome est équipée d'un système de pilotage automatique qui lui permet de circuler sans intervention humaine dans des conditions de circulation réelles.

Fonctionnement d'une voiture autonome

Pour cela, le véhicule est équipé d'une série de capteurs laser (lidar), de radars et de caméras qui lui servent à modéliser son environnement en trois dimensions et à identifier les éléments qui le composent (marquage au sol, signalisation, bâtiments, véhicules, piétons...) afin qu'il puisse se guider en respectant les règles de circulation et éviter les obstacles.

L'ensemble de ces informations est traité par un programme d'intelligence artificielle qui décide des manœuvres à effectuer en agissant sur des servocommandes contrôlant les principales fonctions de la voiture : direction, freinage, accélération, clignotants...

La voiture autonome promet d'améliorer la sécurité routière en réduisant le nombre d'accidents graves. Elle permettrait également de fluidifier le trafic grâce à la communication intervéhicules et libérerait le conducteur du stress de la route. Ce dernier, qui ne serait plus vraiment le chauffeur, pourrait même vaquer à d'autres occupations en attendant d'arriver à destination.

De Mercedes à Google, l'essor de la voiture sans conducteur

Les premiers essais de voiture autonome remontent aux années 1970 et eurent lieu au Japon. La décennie suivante, plusieurs laboratoires universitaires européens et nord-américains spécialisés en robotique ainsi que le constructeur Mercedes-Benz ont testé avec succès des prototypes. Le développement s'est poursuivi dans les années 1990 avec notamment deux essais sur route ouverte de longue distance : un aller-retour Munich-Copenhague par un véhicule autonome Daimler-Benz ; un trajet entre Washington DC et San Diego (États-Unis) effectué par la Navlab mise au point par les universités de Carnegie Mellon et de Pittsburgh (États-Unis).

Malgré cette activité intense, le développement des voitures autonomes attire peu l'attention. C'est à partir de 2010 que le sujet devient réellement médiatique lorsque Google annonce travailler sur cette technologie. Le géant californien a commencé par modifier des véhicules de série des marques Lexus et Toyota avant de présenter en 2014 une « Google car » entièrement conçue par ses ingénieurs. L'année suivante, Google annonçait que ses voitures avaient parcouru 2,7 millions de kilomètres.

En 2014, Google a présenté sa voiture autonome entièrement conçue par ses ingénieurs. Elle devrait être dépourvue de volant et de pédales pour éviter toute intervention intempestive du passager. © Google

Audi, Renault, Tesla : les constructeurs et leurs voitures autonomes

Les grands constructeurs ont des projets de voiture autonome tout aussi avancés. Audi, General Motors, Mercedes-Benz, Nissan, PSA Peugeot Citroën, Renault, Tesla et Toyota sont sur les rangs. La plupart d'entre eux ont annoncé qu'ils pensaient commercialiser les premiers modèles à l'horizon 2020. Il faut savoir que le service de VTC Uber travaille lui aussi sur un projet de voiture sans chauffeur en partenariat avec l'université de Carnegie Mellon.

Si la technologie a beaucoup progressé, il faut encore que les législations évoluent pour créer un statut à la voiture autonome qui permette notamment de définir la responsabilité en cas d'accident.

Aux États-Unis, cinq États (Californie, District de Columbia, Floride, Michigan, Nevada) ont autorisé la circulation des voitures autonomes sur routes ouvertes. En France, ce sont 2.000 kilomètres de routes ouvertes qui devraient être pratiquables à Bordeaux, en Isère, en Île-de-France et à Strasbourg.