Si le football se joue à onze contre onze, c’est qu’il s’agit là du nombre optimal de joueurs pour que le match soit plaisant, compte tenu des dimensions du terrain. © matimix, Shutterstock

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Football : pourquoi le nombre de joueurs est-il de onze par équipe ?

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Le football se joue à onze contre onze, tout le monde - ou presque - le sait. Mais pourquoi ne se jouerait-il pas à dix contre dix ou à douze contre douze ? Aussi surprenant que cela puisse paraître, il existe une réponse scientifique à cette question.

La légende veut que le football se joue à onze - en réalité, à dix joueurs de champ plus un gardien - car il a été inventé en Angleterre. Là-bas, les collégiens des internats formaient régulièrement des équipes par chambrées. Or, les chambrées étaient composées de dix collégiens... Ne restait alors qu'à ajouter un surveillant pour tenir le rôle du gardien.

Combien de joueurs faut-il dans une équipe de foot ?

À l'origine, les règles du football ont été établies de manière empirique, avant d'être affinées de manière à améliorer le jeu, tant pour les joueurs que pour les spectateurs. C'est probablement pour cela qu'une équipe de foot est, aujourd'hui encore, composée de onze joueurs. La question du nombre optimal de joueurs est en fait reliée à celle des dimensions du terrain.

Football et mathématiques se rencontrent

Pour qu'un match soit agréable à suivre, il faut que les joueurs de football puissent être soumis à la pression de l'adversaire au moment où ils prennent le contrôle du ballon. Ils doivent aussi être contraints de décider rapidement de ce qu'ils feront de ce ballon. Si la distance entre les joueurs est trop grande - et donc le nombre de joueurs trop faible -, le jeu perd en vivacité. Si la distance entre les joueurs est trop faible - et donc le nombre de joueurs trop élevé -, le match n'aura plus grand intérêt non plus.

Une rapide estimation de la relation mathématique qui existe entre les différents paramètres qui entrent en ligne de compte mène à conclure que, avec dix joueurs de champ, chacun peut disposer de quelque trois secondes pour réceptionner une passe, contrôler le ballon puis décider de ce qu'il va en faire. C'est pourquoi la Fédération internationale de football a fixé à onze le nombre de joueurs dans une équipe de foot.