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Entendre en couleurs

Dossier - Sons et couleurs : de la science à l'art
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Les correspondances entre sons et couleurs ont fait l’objet de diverses tentatives au cours des siècles. Science et art se rejoignent alors.

  
DossiersSons et couleurs : de la science à l'art
 

Chez certaines personnes, la perception d'un son produit des sensations colorées. Ce phénomène rare est appelé audition colorée, mais le terme médical est synopsie, cas particulier de la synesthésie.

Entendre en couleurs ! © PeteLinforth - Domaine public
Quand une personne perçoit une couleur lorsqu'elle entend un son (une voyelle ou une note de musique), ce type particulier de perception est appelé synopsie. © B. Valeur

D'une façon générale, la synesthésie est un mode de perception selon lequel des sensations correspondant à un sens évoquent spontanément, chez certains individus, des sensations liées à un autre sens. C'est ce qui a conduit Baudelaire à écrire dans son poème Correspondances : « Les parfums, les couleurs et les sons se répondent... ».

La synesthésie est une affection qui touche une personne sur 2.000 environ, dont six fois plus de femmes que d'hommes. La synesthésie fait actuellement l'objet d'études approfondies par des chercheurs en neurosciences à l'aide de l'IRMf (imagerie par résonance magnétique fonctionnelle) qui permet de visualiser les zones d'activité du cerveau. Dans le cas de la synopsie, il y aurait une connexion entre l'aire auditive et les aires visuelles V4 (couleurs)/V8.

Le cas le plus fréquent de synopsie est la couleur qu'évoque le son d'une voyelle. Le sonnet Voyelles de Rimbaud est bien connu :
« A noir, E blanc, I rouge, U vert, O bleu, voyelles,
 Je dirai quelque jour vos naissances latentes... »

Mais Rimbaud reconnut qu'il avait inventé les correspondances entre voyelles et couleurs. Cependant, il ne fait pas de doute que ce phénomène est bien réel chez de nombreux individus. Toutefois, il faut remarquer que ces individus « voient » des couleurs différentes pour une même voyelle. Chez d'autres personnes, c'est l'audition d'une note de musique qui leur fait percevoir une couleur. 

Parmi les personnalités du monde des arts ayant ce don de synopsie, citons les peintres Wassily Kandinsky (1866-1944) et Charles Blanc-Gatti (1890-1966), ainsi que le compositeur Alexandre Scriabine (1873-1915).