Les globules rouges ont une forme de disque biconcave (la zone centrale est plus fine que la périphérie). Ils sont très déformables, ce qui leur permet de passer dans des capillaires sanguins très fins, dont le diamètre est inférieur au leur. © geralt, Pixabay, DP

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Dépister les maladies du sang... en écoutant le cri des globules rouges

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Détecter une maladie du sang en écoutant le cri des globules rouges ? Cette idée astucieuse pourrait bientôt voir le jour dans les hôpitaux. En effet, une étude récente montre qu'il est possible de détecter les ultrasons émis par les hématies et d'en déduire la présence d'une pathologie du sang.

Dans le sang, les globules rouges, aussi appelés hématies, ont la charge d'apporter l'oxygène aux différents tissus et de capter le gaz carbonique en excès afin de le rapatrier vers le système respiratoire. Comme tout élément de l'organisme, le sang peut tomber malade ou être endommagé par des agents infectieux.

Les hématies ressemblent normalement à des disques de 5 à 10 µm de diamètre dont le centre est affaissé. Lors d'une maladie du sang, leur morphologie peut changer. Par exemple, en cas d'infection par l'agent du paludisme, les globules rouges se gonflent et adoptent une forme irrégulière. En revanche, les personnes atteintes de drépanocytose possèdent des globules rouges rigides qui s'apparentent à des faucilles.

Les personnes atteintes de drépanocytose (ou anémie falciforme) ont des globules rouges en forme de faucille (sickle cells ici). Ce changement de morphologie peut être détecté grâce à un microscope photoacoustique. © National Human Genome Research Institute, DP

Une équipe canadienne de l'université Ryerson de Toronto vient de mettre au point une technique ingénieuse pour déterminer la forme des globules rouges. Cette méthode, décrite dans la revue Biophysical Journal, pourrait permettre de dépister rapidement certaines maladies du sang.

Repérer une maladie du sang rapidement avec les globules rouges

Pour connaître la morphologie des hématies, les scientifiques ont... écouté leur cri. Cette méthode peut sembler surprenante, mais elle a l'air de fonctionner. En effet, lorsqu'il est irradié par une impulsion laser, un globule rouge absorbe de l'énergie et émet une série d'ultrasons appelée vague photoacoustique. Cette vague possède des caractéristiques particulières qui peuvent être utilisées pour connaître la taille et la forme d’un globule rouge.

Pour leur expérience, les chercheurs ont utilisé un microscope photoacoustique. Un rayon laser est appliqué sur l'échantillon de sang, ce qui provoque l'émission d'ultrasons par les globules rouges. À partir de seulement 21 cellules, les chercheurs ont pu différencier de manière fiable des hématies saines d'hématies malades. Ils souhaiteraient maintenant incorporer cette technologie dans un appareil automatique qui permettrait la caractérisation des globules rouges, et d'éventuelles maladies, à partir d'une seule goutte de sang.