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Les origines du chien

Dossier - Entre chien et loup : histoire du chien
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Patrick Straub, Futura

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Le regard que l'on peut porter sur l'animal doit être admiratif, dans le sens ou le chien a, de tous temps, été un auxiliaire irremplaçable pour l'homme. Son intelligence, son courage et son dévouement exemplaires n'ont pas d'équivalent dans le monde animal. Je vous invite à remonter le temps, et à partir à la découverte du compagnon fidèle de l'homme, aux travers de ses "exploits"

  
DossiersEntre chien et loup : histoire du chien
 

Il y a environ 54 millions d'années, après la domination des reptiles, apparaît en Amérique du Nord, une nouvelle lignée de mammifères carnassiers : les miacidés. Celle-ci franchit le Détroit de Béring (la Béringie) alors à sec pour coloniser l'Asie, puis l'Europe et l'Afrique.

Les Miacis étaient des petits animaux carnivores forestiers, de la taille d'une genette, dont il est généralement admis que la famille a donné naissance à toutes les espèces actuelles de carnassiers.

© Mr Fink / Flickr - Licence Creative Common (by-nc-sa 2.0)

L'évolution se poursuit avec Cynodictis qui apparaît il y a environ 35 millions d'années, lui-même suivi par Cynodesmus. La suite se complique car les spécialistes, qui jusqu'à présent donnaient Tomarchus comme ancêtre des canidés il y a 18 millions d'années, pensent que Leptocyon ferait un candidat plus crédible, car il ressemblait en tous points à un renard. C'est cette dernière hypothèse qui est actuellement retenue.

Les premiers membres de la lignée des Canis émergea il y a 1,7 million d'années. En effet, à cette époque, Canis mesomelas, l'actuel chacal à chabraque, hantait déjà la vallée du Rift en Afrique de l'Est. Arrivèrent Canis lepophagus, Canis cipio, Canis etruscus, et enfin Canis lupus qui est l'ancêtre commun et reconnu de nos chiens actuels.

Canis dirus qui vivait en Amérique du Nord au Pléistocène, s'est éteint il y environ 10 000 ans. Bien que proche du loup gris et son contemporain, ce canidé n'est pas considéré comme un des ancêtres du chien.

(Canis dirus - Wikipedia) © Postdif Wikipedia

Les canidés représentent une des huit familles de fissipèdes (qui a les pieds divisés en plusieurs doigts) comprenant quinze genres, dont Canis. Ce dernier se décompose en neuf espèces :

© Kamia the wolf / Flickr - Licence Creative Common (by-nc-sa 2.0)

- Canis lupus familiaris (chien domestique) qui comprend 355 races
- Canis lupus (loup) qui se subdivise en 35 sous-espèces
- Canis lupus dingo (dingo)
- Canis latrans (coyote) qui comporte 18 sous-espèces
- Canis mesomelas (chacal à chabraque)
- Canis aureus (chacal doré) dont il existe 7 sous-espèces
- Canis simensis (chacal d'Abyssinie)
- Canis adustus (chacal rayé)
- Canis rufus (loup rouge) dont on dénombre 3 sous-espèces

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