Les grands vertébrés comme les ours polaires sont particulièrement menacés par la sixième extinction de masse. © Maksimilian, Shutterstock

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Sixième extinction de masse

DéfinitionClassé sous :Réchauffement climatique , extinction de masse , sixième extinction de masse

La sixième extinction de masse décrit la perte récente de biodiversité due aux activités humaines. La Terre a connu précédemment cinq extinctions massives d'espèces :

  • à l'Ordovicien terminal, il y a 445 millions d'années ;
  • au Dévonien supérieur, il y a 374 millions d'années ;
  • à la limite Permien-Trias, il y a 251 millions d'années, la plus massive de toutes avec la disparition d'environ 90 % des espèces ;
  • à la limite Trias-Jurassique, il y a environ 200 millions d'années ;
  • à la limite Crétacé-Tertiaire, il y a 65 millions d'années. Cette cinquième crise, qui a vu s'éteindre les dinosaures, aurait pu être causée par la chute d'une météorite et un épisode volcanique destructeur.

Lors d'une extinction de masse, un nombre important d'espèces disparaissent dans le monde sur une période de temps relativement courte à l'échelle des temps géologiques. Il existe, certes, un processus naturel d'extinction des espèces (la durée de vie d'une espèce est de l'ordre de 5 à 10 millions d'années), mais le processus s'accélère lors d'une extinction de masse.

Une sixième extinction de masse est en cours

Des études de plus en plus nombreuses mettent en évidence la disparition importante d'espèces à un rythme élevé, laissant entendre que la sixième extinction de masse serait en cours. Vertébrés et invertébrés sont touchés. Les changements de climat et la perte d'habitat sont mis en cause.

D'après une étude parue dans Science, depuis le début du XVIe siècle, plus de 320 espèces de vertébrés terrestres se sont éteintes et celles qui restent - hors l'espèce humaine - auraient vu leur population diminuer de 25 %. Les grands animaux faisant partie de la « mégafaune » (éléphants, rhinocéros, ours polaires...) sont particulièrement touchés. Selon le WWF, les populations mondiales de vertébrés ont diminué de moitié en quarante années.

L'impressionnante fonte du glacier Helheim, au Groenland  Le vêlage du glacier Helheim, au sud-est du Groenland, est fascinant d'un point de vue esthétique comme le montre plusieurs vidéos. Mais il est inquiétant d'un point de vue climatique.