Qu'est-ce que l'émergence ?

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Le dossier explique comment la simplicité s'oppose à la fois à la complexité aléatoire (le désordre produit par le hasard) et à la complexité organisée (une ville, une être vivant). On en tire des éclaircissements sur le concept d'émergence.

  
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L'émergence peut être celle d'un ordre élémentaire dans un chaos sans structure : en rangeant une grosse pile de livres par taille croissante, sur les rayons de la bibliothèque apparaissent —émergent— des séries homogènes d'ouvrages publiés dans une même collection ou par un même éditeur. Autre exemple : des atomes en vrac, ensemencés par un microcristal se rangent et font surgir —émerger— une régularité géométrique parfaite où chaque atome trouve sa place.

Mais l'émergence peut aussi être celle d'un objet finement structuré s'imposant à une confusion initiale : du tas de feuilles en décomposition surgit un champignon inattendu ; des mouvements non coordonnés des molécules à la surface de la terre il y a trois milliards d'années naissent —émergent— les premières formes auto-réplicatrices, qui deviennent plus tard des cellules vivantes, puis des êtres d'une infinie variété.

Emergence d'une amanite tue-mouches. © Futura-Sciences - Domaine public

Ces deux types d'émergence ne doivent pas être confondues : dans le premier que j'appellerai l'émergence triviale, rien de nouveau ne se passe vraiment : le chaos s'efface, mais pour laisser la place à une structure pauvre, répétitive, sans contenu véritable. Le second type —l'émergence innovatrice— ressemble à une création, c'est lui qui pose problème et constitue ce mystère qui défie les sciences de la complexité.