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La NASA prête à sacrifier le robot Opportunity dans un cratère martien

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La Nasa confirme son intention d'envoyer le robot Opportunity à l'intérieur du cratère d'impact Endurance, qu'il a commencé à explorer depuis le haut de ses remparts, dont il a déjà parcouru la moitié de la circonférence.

Cette image panoramique en haute résolution révèle le cratère Endurance dans toute sa splendeur. Crédits : NASA/JPL/Cornell

"Les affleurements rocheux observés à l'intérieur du cratère Endurance devraient compléter de manière significative la description du passé aquatique de la planète Mars, qu'Opportunity a déjà commencé à nous révéler", déclare le docteur Edward Weiller, responsable au département des Sciences de la Nasa, dans un communiqué.

Selon lui, Opportunity devrait être parfaitement capable de descendre à l'intérieur du cratère, ce qui exigera de le faire parcourir de cinq à sept mètres selon un angle de 25 degrés, puis de remonter.

Il ajoute en substance que l'Agence spatiale a envisagé le fait que le robot ne puisse ressortir, et demeure prisonnier du cratère. Cependant, il estime que les informations alors perdues durant la poursuite future de l'exploration des plaines de Mars serait moins importantes que celles qui restent potentiellement à découvrir à l'intérieur d'Endurance.

Ce cratère, insiste-t-il, montre sur ses flancs des strates rocheuses beaucoup plus épaisses, plus détaillées et plus anciennes que celles découvertes jusqu'ici par Opportunity et son jumeau Spirit, qui poursuit son exploration aux antipodes de la Planère Rouge.

Le nouveau calendrier d'exploration n'a pas encore été déterminé, mais Opportunity devrait débuter sa descente à l'intérieur du cratère en ce début de semaine.