Les prairies de Posidonia oceanica couvrent plusieurs milliers de kilomètres de fonds marins, en Méditerranée, entre l’Espagne et Chypre. © Rachel Sussman

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Quel est le plus ancien organisme vivant sur Terre ?

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Certains organismes vivants sont capables de vivre plusieurs milliers d'années. Les records sont détenus par des colonies qui se reproduisent par clonage et dont l'âge peut atteindre 100 à 200.000 ans !

Nonobstant certains animaux surprenants (comme les rotifères qui ont la faculté de ressusciter après dessiccation, manque d'oxygène ou congélation), les scientifiques connaissent des colonies d'éponges Scolymastra joubini dont l'âge est estimé à environ 23.000 ans.

C'est très impressionnant mais il existe sur la Terre des êtres vivants dont la longévité est plus de quatre fois supérieure. Par exemple, la colonie clonale de peupliers faux-trembles (Populus tremuloides), dans l'Utah aux États-Unis — considérée comme un seul et même organisme vivant peuplé de quelque 40.000 individus —, aurait 80.000 ans !

Rachel Sussman présente quelques-uns des plus vieux organismes vivants qu’elle a recherchés dans le monde et photographiés. (Vidéo sous-titrée en français.) © TED

Une posidonie vieille de 80.000 à 200.000 ans !

Mais il y a encore plus vieux : la posidonie (Posidonia oceanica). C'est une plante à fleurs sous-marine que l'on rencontre en mer Méditerranée où elle est endémique. Les colonies forment d'immenses prairies tapissant plus de 3.500 km de fonds marins.

La plus grande s'étend sur plus de 15 kilomètres près des côtes de l'île de Formentera (Baléares). Une étude réalisée en 2012 a évalué l'âge de ce super-organisme, qui se reproduit par clonage, entre 80.000 et 200.000 ans. Malheureusement, P. Oceanica est menacée par le changement climatique. Les eaux de Mare nostrum, qui se réchauffent trois fois plus vite que la moyenne, provoquent chaque année la disparition de 5 % des colonies.

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