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En bref : l'automne arrive le 22 septembre

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L'automne, saison des couleurs flamboyantes dans les forêts, des vendanges et des nuits fraîches, débutera très exactement à 14 h 48 TU le samedi 22 septembre. Explications.

L'automne est synonyme de forêts aux couleurs flamboyantes. Ces paysages se montreront très bientôt puisque l'automne commence cette année le 22 septembre. © Jean-Baptiste Feldmann

Les changements de saison ne sont jamais le fruit du hasard mais correspondent à des événements astronomiques bien précis. Le samedi 22 septembre, le Soleil atteindra le point vernal qui matérialise l'intersection entre le plan de l'écliptique terrestre et l'équateur céleste, une situation connue sous le nom d'équinoxe. Comme notre étoile va franchir ce point dans le sens nord-sud, il s'agit de l'équinoxe d'automne. À cette date, le jour et la nuit auront la même durée, comme cela s'était produit le 20 mars lors de l'équinoxe de printemps, quand le Soleil avait franchi l'écliptique dans l'autre sens.

Passé le 22 septembre, les habitants de l'hémisphère nord vont voir diminuer la durée des journées jusqu'au solstice d'hiver fixé au 21 décembre (un jour plus tôt que le solstice d'hiver 2011), date à laquelle la déclinaison du Soleil sera à son maximum d'écart au sud de l'écliptique. Cette diminution du temps d'ensoleillement à l'automne, qui rend la saison favorable à la dépression pour certains, est une aubaine pour les astrophotographes qui peuvent profiter de longues nuits noires pour assouvir leur passion.

L'an passé, l'automne avait commencé le 23 septembre : des variations de dates qui trouvent leur origine dans les approximations du calendrier (avec des années de 365 ou 366 jours) et la précession des équinoxes (une lente modification de la direction de l'axe de rotation de notre planète).