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Baobab : L'arbre pharmacien, l'arbre de vie

Le baobab d'Afrique (Adansonia digitata) est l'arbre le plus caractéristique d'Afrique avec ses branches ressemblant à des racines. La multiplicité de ses usages (alimentaire, médicinale...) en fait l'une des espèces les plus utiles du Sahel.

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Le baobab, l'arbre le plus facilement reconnaissable dans les savanes africaines, est présent dans la plupart des régions sub-humides à semi-arides au sud du Sahara. Souvent plus large que haut, avec des branches ressemblant à des racines, et largement dépourvus de feuilles pendant une grande partie de l'année, l'arbre le plus célèbre d'Afrique, le baobab, aussi appelé par les africains "l'arbre magique", "l'arbre pharmacien", "l'arbre de la vie" ou encore "l'arbre sens dessus dessous", semble mériter l'ensemble de tous ces surnoms. On ne peut l'ignorer, ne pas le remarquer, le considérer comme un arbre ordinaire. Il est des espèces ligneuses connues le plus massif et tient une place prépondérante dans les cultures et les croyances autochtones.


Baobab (Adansonia digitata) au début de la saison des pluies au Sénégal
© S . Garnaud
Reproduction et utilisation interdites

D'ordinaire ce n'est pas un arbre élevé, sa hauteur n'atteignant que 14-23 mètres, mais il est réputé pour la circonférence gigantesque de son tronc qui peut atteindre 38 mètres.


Baobabs (Adansonia digitata) de la forêt de Nguékokh au Sénégal.
© S . Garnaud
Reproduction et utilisation interdites

Le baobab est par exemple omniprésent au Sénégal tant par sa présence dans une grande majorité des paysages du pays que par sa figuration emblématique dans la plupart des documents administratifs et publicitaires. De nombreux mythes et légendes qui hantent la société sénégalaise sacralisent le baobab. Il a inspiré les poètes, les écrivains, les peintres, les photographes, les scientifiques, les médecins,...Le baobab est l'un des arbres les plus utiles du Sahel, ce qui lui vaut traditionnellement la protection et la vénération de la population.


Le baobab, logo de la Sénégalaise des Eaux

Le baobab appartient à la famille des Bombacacées qui comprend environ 250 espèces réparties en 30 genres dont le genre Adansonia, propre aux baobabs. Dans la famille des Bombacacées, nous retrouvons des espèces classiques des pays tropicaux comme le fromager (Ceiba pendandra) et le kapokier (Bombax costatum) mais aussi familières dans nos appartements avec par exemple le fameux Pachira Aquatica (châtaigner de Guyane, photo ci-dessous).

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© S . Garnaud
Reproduction et utilisation interdites

On connaît 8 espèces de baobabs dont six sont endémiques à Madagascar :

  • Adansonia grandidieri,
  • Adansonia madagascarensis,
  • Adansonia perrieri,
  • Adansonia rubrostipa,
  • Adansonia suarezensis,
  • Adansonia za,

une confinée au nord-ouest de l'Australie:

  • Adansonia gibossa,

et une présente sur tout le continent africain, c'est l'espèce la plus répandue et la mieux étudiée :

  • Adansonia digitata, le baobab d'Afrique qui est présent dans 31 pays africains dans les régions les plus sèches du Sud Sahara jusqu'aux forêts à Madagascar.

Adansonia grandidieri. Le plus imposant des baobabs, un véritable monument de 30 à 40 mètres, formant la célèbre allée des baobabs de Morondava à Madagascar.

Adansonia gibossa. Seul baobab présent et endémique au nord-ouest de l'Australie.

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