Tout savoir sur le mercure

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Le mercure, métal mythique du Moyen Âge, est liquide à température ambiante. Il est indissociable de l'or, qu'il permet de purifier. Il fut à l'origine du baromètre et de bien d'autres expériences. Découvrez tous les secrets du mercure dans ce dossier.

  
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Le mercure est connu depuis très longtemps. L'alchimie voulait le transformer en or via la transmutation. C'est un de ces métaux dont l'histoire est longue et parsemée de hauts faits, voire de meurtres, perpétrés pour obtenir les secrets de laboratoire au Moyen Âge.

Quelques gouttes de mercure. Ce métal est liquide à température ambiante. © Alexey V Smirnov, Shutterstock

Le mercure est le seul métal liquide à température ordinaire. Il est à l'origine des plus beaux colorants de l'histoire : le cinabre et le vermillon. Durant le Moyen Âge, il a fait rêver bien des alchimistes, qui voulaient le transformer en or grâce à la transmutation.

L’or est un métal qui, à l’état naturel, est considéré comme rare. Mais serait-il possible d’en créer artificiellement à partir de plomb ou de mercure par exemple ? Unisciel et l’université de Lille 1 ont exploré la question au cours de cet épisode de Kézako. © Unisciel

Mercure natif sur quartz. © Webmineral, tous droits réservés

Aujourd'hui, le mercure est à l'origine de problèmes de pollution et donne bien du souci aux agences de sécurité alimentaire : il s'accumule dans la chaîne trophique, donc dans les poissons.... et la maladie de Minamata (lors de la catastrophe de la baie de Minamata) a fait de nombreux morts, même si l'intoxication au mercure reste rare, voire exceptionnelle. On a même utilisé le mercure comme médicament !

Le cinabre est un minéral composé de sulfure de mercure. © Webmineral, tous droits réservés

Dans ce dossier, vous pourrez découvrir la physique et la chimie du mercure, savoir où se trouvent les gisements, quels sont les colorants, l'impact sur la médecine, sur les chaînes alimentaires mais aussi la pollution qu'il engendre...

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