La planète Mercure a-t-elle toujours une activité tectonique ? © Nasa, image composite

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La planète Mercure aurait toujours une activité tectonique

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Des images en haute résolution de la surface de Mercure ont révélé l'existence de petites failles suggérant que la planète est toujours tectoniquement active. Elle continue en effet de se contracter.

Mercure, la plus petite planète du Système solaire, est loin d'être figée. Une étude financée par la Nasa et qui vient d'être publiée dans Nature Geoscience montre au contraire qu'elle est toujours tectoniquement active, rejoignant ainsi le club restreint où figure la Terre.

Jim Green, directeur des sciences planétaires au siège de la Nasa, à Washington, a salué cette découverte, rappelant que « pendant des années, les scientifiques croyaient que l'activité tectonique de Mercure appartenait à un passé lointain ». En effet, des failles importantes repérées dès le milieu des années 1970 par la sonde Mariner 10, puis plus récemment par l'orbiteur Messenger (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry, and Ranging), suggéraient que la planète s'était contractée à mesure que son noyau s'était refroidi.

Sur Mercure, des failles larges parfois de plusieurs dizaines de mètres ont été vraisemblablement créées par les flexions du terrain qui s’est soulevé. © Nasa, JHUAPL, Carnegie Institution of Washington, Smithsonian Institution

De nouveaux indices démontrent que le phénomène n'est pas terminé. Les images en plus haute résolution prises à plus basse altitude au cours des 18 derniers mois de la missionMessenger (la sonde s'est volontairement écrasée sur Mercure le 30 avril 2015) ont ainsi révélé des failles avec de petits escarpements en escalier. Elles ne sont d'ailleurs pas sans rappeler celles qui ont été observées à la surface de la Lune.

Pour Tom Watters, directeur scientifique du musée Smithsonian, et son équipe, ces failles sont plutôt très jeunes géologiquement car nullement abîmées (ou alors si peu) par les fréquents impacts météoritiques. Ces petits escarpements sont cohérents avec le champ magnétique de Mercure resté actif des milliards d'années, notent les chercheurs. Le cœur de la planète la plus proche du Soleil continue donc encore de battre. De plus en plus doucement.

La sonde Messenger s’écrase sur Mercure après onze ans d’aventure  Partie de la Terre en 2004, Il a fallu sept ans à la sonde Messenger pour atteindre Mercure. Voici un aperçu en vidéo des images recueillies par le satellite tout au long de son étude de la planète ainsi qu'une reconstitution de son périple avant le crash.