Quasar : l'énigme des quasars

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Les quasars, ces astres extrêmement lumineux et lointains, sont identifiés : nous savons que ce sont des noyaux de galaxies très brillants. Leur nom signifie « quasi étoile ». Ils sont lointains, compacts et pleins d’énergie. Le dévoilement de leur mystère représente une magnifique page dans le livre des découvertes de l’astrophysique.

  
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La découverte des quasars, ces objets célestes ayant l'aspect d'une étoile tout en libérant plus d'énergie que des millions de milliards d'entre elles, a interrogé les astronomes et les a pour longtemps divisés.

Vue d'artiste d'un quasar lointain. © ESO, M. Kornmesser, CC by 4.0

D'abord incrédules, les astronomes en vinrent à accepter l'inacceptable ; puis, les quasars leur ayant ouvert les yeux, ils en viennent aujourd'hui à regarder ces derniers comme des astres ordinaires, mais qui nous servent de balises pour sonder le cosmos.

Image du quasar HE0450-2958 prise par le télescope Hubble. © Wikipédia

Grâce à eux, d'autres balises, au demeurant tout aussi extraordinaires, furent identifiées par la suite : il s'agit en particulier des supernovae lointaines de type Ia et des sursauts gamma, qui jouent un rôle important dans notre compréhension de l'univers et de son évolution.