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Pourquoi fait-il chaud le jour et froid la nuit dans le désert ?

Question/RéponseClassé sous :climatologie , désert , jour

Par Delphine Bossy, Futura

 

En journée, le sable des dunes du Sahara est brûlant. Il faut de bonnes chaussures, et se couvrir de la tête au pied, pour ne pas brûler au soleil. Mais dès que la nuit tombe, la température chute : le sable est un bien mauvais caloriporteur, il renvoie rapidement l'énergie accumulée dans la journée vers l'espace. Détails sur cette étonnante amplitude thermique.

À l’image, les dunes mouvantes, rochers et montagnes dans le Tadrart Acacus, une région du Sahara dans le sud-ouest libyen. En été, la température peut dépasser 45 °C en journée. © Luca Galuzzi, Wikipédia, cc by sa 2.5

Les déserts chauds se trouvent majoritairement dans la zone intertropicale, où l'ensoleillement est maximal. Le Sahel par exemple reçoit plus de 3.200 heures de soleil par an, tandis que Paris en reçoit à peine plus de la moitié. Le soleil est omniprésent, il chauffe le sol et l'air environnant. Les températures sont donc hautes et l'évaporation importante. En été, dans le Sahara, la température moyenne est de 40 °C, et elle tombe à 20 °C en hiver.

Amplitude thermique du désert

S'il y fait chaud en journée, le désert se rafraîchit cruellement la nuit. En hiver, il peut même geler, l'amplitude thermique jour-nuit peut facilement être supérieure à 20 °C. La chute de température nocturne s'explique par deux principaux facteurs : la capacité calorifique du sable et les nuages.

Le sable est composé de silicates qui conservent particulièrement mal la chaleur accumulée dans la journée. Sitôt le soleil disparu, chaque grain de sable s'isole des autres, accélérant ainsi la dissipation thermique. En d'autres termes, plus le désert est sableux, plus il perd rapidement l'énergie accumulée dans la journée. Par ailleurs, les nuits sont claires, et l'absence de vapeur d’eau dans l'air inhibe considérablement la formation de nuages. Sans cette barrière naturelle, tout le rayonnement infrarouge émis par le sol est donc directement envoyé vers l'espace. Dans un désert chaud de la zone intertropicale, le seul chauffage est le rayonnement solaire.

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