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Plaque tectonique

DéfinitionClassé sous :structure de la Terre , géologie , lithosphère terrestre
 
Les mouvements de 15 plaques lithosphériques majeures et 40 plaques mineures entrent en jeu dans la tectonique des plaques. À noter que la plaque indo-australienne se séparerait actuellement en deux, ce qui explique que les plaques indienne et australienne sont montrées séparément sur cette carte. © Adapté de l'USGS par BernardM, Wikimedia Commons, DP

Une plaque tectonique est un morceau de la lithosphère terrestre. Elle repose donc sur l'asthénosphère, une couche relativement ductile du manteau supérieur.

La lithosphère terrestre se compose de 15 plaques majeures et 40 plaques mineures, qui se déplacent de 1 à 20 cm par an (selon les plaques considérées) à la suite des mouvements convectifs qui existent dans le manteau. Elles sont donc les principales actrices de la tectonique des plaques.

Mouvement de deux plaques tectoniques adjacentes

Durant leurs déplacements, deux plaques peuvent s'écarter l'une de l'autre. Elles sont alors dites divergentes. Ce phénomène survient principalement au fond des océans, au niveau des dorsales océaniques, mais aussi en quelques endroits sur les continents (on parle alors de rifts). C'est d'ailleurs au niveau des dorsales et des rifts que les plaques tectoniques grandissent, puisque l'espace qu'elles libèrent en s'écartant est comblé par du magma qui refroidit rapidement.

Deux plaques peuvent également être convergentes, ce qui donne lieu à des collisions (formation des chaînes de montagnes) ou à des subductions (la plaque la plus dense passe sous l'autre). Enfin, deux plaques peuvent tout simplement coulisser l'une contre l'autre.

Ces mouvements causent régulièrement des séismes dans le monde.