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Premières images de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) : des vues inédites

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L'équipe scientifique de la caméra HiRISE embarquée sur MRO vient de recevoir les premières images de la surface de Mars, confirmant ainsi le bon fonctionnement de la caméra.

Cette vue montre la surface totale couverte dans la première image prise par l'instrument HiRISE. Il s'agit d'une mosaïque combinant 10 vues côte à côte enregistrées en utilisant un filtre rouge.

L'image complète représente 20.000 x 9.500 pixels. Le cadre situé dans l'angle inférieur droit indique l'image échantillon représentée en haute résolution.

La scène couvre un domaine 49.8 kilomètres sur 23.6 kilomètres du paysage typique des montagnes méridionales à mi-latitude martienne. L'endroit est centré sur 34 degrés de latitude sud par 305 degrés de longitude est. Un ancien cratère érodé est visible vers le milieu de l'image, avec des ensembles de canaux à gauche et à droite. Superposé aux parties de ce terrain se trouve un manteau beaucoup plus jeune constitué de débris, lisse par endroits mais rugueux dans d'autres secteurs où il a pu se sublimer partiellement. Ceci suggère que le manteau de débris soit (ou était) composé en grande partie d'éléments volatiles comme la glace d'eau, l'anhydride carbonique ou les deux. En outre beaucoup de petits cratères d'impact apparaissent ainsi que des dunes provoquées par le vent. Cette image illustre les processus qui ont pu jadis avoir impliqué l'eau sur Mars (canaux et des cratères érodés) et aussi beaucoup plus récemment (manteau volatil-riche de débris).

Le traitement radiométrique et géométrique de cette image est très préliminaire. En particulier il y a des disparités évidentes à la pleine résolution le long des raccords entre les 10 images CCD.

Cette vue est une partie de la première image en haute résolution prise par la caméra HiRISE de Mars Reconnaissance Orbiter. La sonde, lancée le 12 août 2005 par la NASA, est entrée en orbite martienne le 10 mars 2006.

L'image, qui a été prise le 24 mars 2006 depuis une altitude de 2489 kilomètres, montre une chaîne montagneuse dans la partie méridionale de la planète. La résolution est de 2,49 mètres par pixel, et les plus petits objets discernables mesurent envison 3 pixels, soit 7,50 mètres au sol. D'ici quelques mois, alors que Mars Reconnaissance Orbiter aura atteint son altitude de travail définitive de 280 kilomètres, la résolution sera alors de 28 centimètres par pixel.

Ce document recouvre une surface de 4,5 x 2,1 km et constitue une partie du document principal. Sa qualité est spectaculaire, aucun traitement n'a été appliqué et le rapport signal/bruit élevé qui laisse entrevoir de nombreux détails dans les ombres préfigure déjà la moisson exceptionnelle de renseignements que MRO permettra d'obtenir.