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Astéroïdes : l'apocalypse demain ?

Certains astéroïdes, dans leur course spatiale, s'approchent parfois de l'orbite terrestre. Ces géocroiseurs sont-ils une menace réelle pour la Terre ? Quels sont les moyens de prévention des risques de collision ? 

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Jean-Pierre Luminet Astrophysicien Observatoire Paris Meudon

Géocroiseurs, NEO... Les astéroïdes potentiellement dangereux pour notre planète sont nombreux. Car, au cours de leur voyage spatial, les astéroïdes peuvent s'approcher plus ou moins de l'orbite terrestre. Alors, la Terre connaîtra-t-elle l'apocalypse par une collision avec l'un de ces corps rocheux ?

Un astéroïde peut-il être la cause d'une apocalypse demain ? On voit ici l'astéroïde 433 Eros. © Nasa
Un astéroïde peut-il être la cause d'une apocalypse demain ? On voit ici l'astéroïde 433 Eros. © Nasa

Le monde entier retint son souffle quand, en décembre 2004, l'astéroïde Apophis, un géocroiseur pesant quelque 27 millions de tonnes, fut découvert : les calculs établissaient qu'il devrait croiser notre route le vendredi 13 avril 2029 avec une probabilité de collision affolante : 1 risque sur 37 ! L'énergie alors dégagée, équivalente à 58.000 bombes comme celle qui frappa Hiroshima, suffirait pour détruire un pays de la taille de la France. Les données recueillies peu après contredirent heureusement cette perspective mais révélèrent qu'Apophis reviendrait frôler la Terre le dimanche de Pâques 2036. Inéluctablement, tôt ou tard, un astéroïde du type d'Apophis menacera notre planète.

Dans le livre qu'il a publié au Cherche Midi, Astéroïdes : la Terre en dangerJean-Pierre Luminet fait le point complet sur les connaissances actuelles en ce qui concerne les astéroïdes. En s'appuyant sur une rigueur scientifique exemplaire pour mettre à la portée de tous une des questions les plus passionnantes de la science contemporaine, il y parle des vrais risques associés aux petits corps célestes pouvant entrer en collision avec la Terre tout en dénonçant les mythes de fin du monde reposant sur Nibiru et le calendrier maya.

Voici quelques extraits de ce livre qui parle aussi de la progressive découverte de la nature des météorites, des astéroïdes, du rôle qu'ils ont joué dans la naissance de la vie sur Terre et qu'ils joueront dans l'avenir lorsqu'on exploitera leurs richesses.

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