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Galaxie elliptique

DéfinitionClassé sous :Univers , galaxie elliptique , Galaxie
La galaxie elliptique M 87. Aussi appelée NGC 4486, elle est de type E0 dans la séquence de Hubble. © Canada-France-Hawaii Telescope, J.-C. Cuillandre (CFHT), Coelum

Les galaxies elliptiques sont des concentrations ellipsoïdales de milliards d'étoiles qui ressemblent à des amas globulaires à grande échelle. Elles se distinguent des galaxies spirales par l'absence de disques de gaz froid où peuvent se former les jeunes étoiles et par le fait que le mouvement des étoiles y est aléatoire, contrairement aux galaxies spirales où l'ensemble des étoiles est en rotation. Les galaxies elliptiques sont constituées de vieilles étoiles (population II). Elles sont classées dans la séquence de Hubble en tant que type E et se déclinent selon leur forme du type E0 (circulaire), au type E7 (fortement elliptique).

On pense que les galaxies elliptiques se sont formées par la fusion de deux ou plusieurs galaxies spirales. Une des raisons de le croire provient du fait que des coquilles d'étoiles sont observées fréquemment autour des galaxies elliptiques. Ces coquilles seraient des traces laissées par l'engloutissement d'une petite galaxie par une grande galaxie. Le phénomène s'accompagnerait d'une flambée de formation d'étoiles qui consumerait finalement tout le gaz d'une galaxie. Cela expliquerait pourquoi les galaxies elliptiques contiennent une faible proportion de matière et de gaz interstellaire et par conséquent, que peu de nouvelles étoiles peuvent s'y former.