Planète

Yves Coppens

1934 -

Paléoanthropologue

Classé sous :paléontologie

Biographie

Passionné par la Préhistoire depuis son enfance, Yves Coppens, né à Vannes en 1934, a commencé sa carrière de chercheur par quelques travaux de fouilles et de prospection en Bretagne.

Entré au Centre National de la Recherche Scientifique en 1956, il va s'intéresser alors à des périodes beaucoup plus anciennes et des pays beaucoup plus lointains, en l'occurrence les limites du Tertiaire et du Quaternaire dans les régions tropicales de l'Ancien Monde. Il monte, en effet, à partir de 1960, d'importantes expéditions, d'abord seul, au Tchad, puis en collaboration internationale en Éthiopie (vallée de l'Omo et bassin de l'Afar) ainsi que des missions exploratoires en Algérie, en Tunisie, en Mauritanie, en Indonésie et aux Philippines. Les récoltes réalisées par ces campagnes sont impressionnantes en ce qui concerne la quantité de fossiles (des dizaines de tonnes) mais aussi le nombre des restes d'Hommes fossiles recueillis (près de 700) ; les résultats de leur étude seront tout aussi fascinants. C'est toute l'histoire des dix derniers millions d'années qui s'éclaire ; une hypothèse propose une explication environnementale de la séparation Hominidae Panidae (il y a 8 millions d'années) (Coppens, 1983). Du côté oriental, les Hominidae se seraient développés en passant par un stade pré-Australopithèque (Coppens, 1981), illustré notamment par les très belles découvertes de l'Afar éthiopien, puis par un stade Australopithèque, premier tailleur de la pierre (Coppens, 1975), et enfin par le stade Homme, apparu, lui aussi, sous la pression sélective d'une seconde crise climatique, il y a 3 millions d'années (Coppens, 1975) ; ces 3 stades s'enchaînant en cyme ou en épi, chacun se trouvant, à la base, à l'origine du suivant, mais n'en développant pas moins ensuite sa propre lignée de manière originale et indépendante (Coppens, 1975). Enfin, plus récemment, Yves Coppens a aussi montré, en s'appuyant sur les vitesses différentielles d'évolution de la biologie et de la technologie, comment l'acquis peu à peu avait prévalu sur l'inné et pourquoi, depuis 100.000 ans, l'évolution de l'Homme s'était ralentie puis arrêtée (Coppens 1982, 1988).

Pendant ces années, Yves Coppens a gravi les premiers échelons du CNRS avant d'être appelé, en 1969, à la sous direction du Musée de l'Homme, fonction liée alors au titre de Maître de Conférences au Muséum National d'Histoire Naturelle. Nommé Directeur et Professeur au Muséum en 1980, il ne devait honorer ces nouvelles fonctions que trois ans, élu titulaire de la Chaire de Paléoanthropologie et Préhistoire du Collège de France en 1983. Présent dans de nombreuses instances nationales et internationales gérant les disciplines de sa compétence, Yves Coppens dirige en outre un laboratoire associé au Centre National de la Recherche Scientifique, le Centre de Recherches Anthropologiques - Musée de l'Homme et deux collections d'ouvrages du CNRS, les Cahiers de Paléoanthropologie et les Travaux de Paléoanthropologie est-africaine.

Yves Coppens a reçu le prix Edmond Hébert (1963), le prix André C. Bonnet (1969) et le grand prix Jaffé (1974) de l'Académie des Sciences, la médaille d'or de l'Empereur d'Éthiopie (1973), le grand prix scientifique de la Fondation de France (1975), la médaille Fourmarier de la Société Géologique de Belgique (1975), le prix Glaxo (1978), la médaille d'argent du CNRS (1982), le prix Kalinga de l'UNESCO (1984), la médaille Vandenbroeck de la Société belge de géologie, de paléontologie et d'hydrologie (1987), la médaille André Duveyrier de la Société de Géographie (1989), la médaille d'or de l'encouragement au progrès (1991) ; il a fait la 27e Annual Address de la Palaeontological Association à Londres (1984), la 55e James Arthur Lecture on the Evolution of the Human Brain à l'American Museum of Natural History à New York (1985), la IXe conférence Augustin Frigon de l'École Polytechnique de Montréal (1985) ; il est membre de l'Académie des Sciences, de l'Académie nationale de Médecine, de l'Academia Europaea, Associé de l'Académie royale des Sciences, des Lettres et des Beaux Arts de Belgique, Correspondant de l'Académie royale de Médecine de Belgique, Honorary fellow du Royal Anthropological Institute of Great Britain and Ireland, Foreign associate de la Royal Society d'Afrique du Sud, Docteur honoris causa des Universités de Bologne, de Liège et de Chicago ; chevalier de la Légion d'Honneur, officier de l'Ordre du Mérite, officier des Palmes Académiques, officier de l'Ordre des Arts et des Lettres, officier de l'Ordre National du Tchad.

Principaux ouvrages et articles

 Notice sur les fours à augets de la côte méridionale bretonne et plus spécialement du Morbihan. Notices d'archéologie armoricaine des Ann. de Bretagne, Rennes, t. LX, 1953, fasc. 2, 1954 : pp. 336-353.

 Les Proboscidiens du Tchad, leur contribution à la chronologie du Quaternaire africain. Actas del V Congreso panafricano de Prehistoria y de Estudio del Quaternario. Santa Cruz de Tenerife, Publicaciones del Museo arqueologico, t. 1, 5, 1965 : pp. 331-387.

 Le Tchadanthropus. L'Anthropologie, Paris, t. 70, n° 1-2, 1966 : pp. 5-16.

 Les cultures protohistoriques et historiques du Djourab. Premier colloque international d'Archéologie africain. Études et Documents tchadiens, Fort Lamy, Mémoires, 1, 1970 : pp. 129-146.

 Tentative de zonation du Pliocène et du Pléistocène d'Afrique par les grands mammifères. C.R. Acad. Sc., Paris, t. 274, 1972 : pp. 181-184.

 Évolution des Hominidés et de leur environnement au cours du Plio-Pléistocène dans la basse vallée de l'Omo en Éthiopie. C.R. Acad. Sc., Paris, t. 281, 1975 : pp. 1693-1696.

 Origines de l'Homme, Musée de l'Homme, Paris, 1976, 148 p. (direction de la publication) ; Origini del Uomo, Rome, 1981, 148 p.

 Earliest Man and environments in the lake Rudolf Basin (direction de la publication en coll. avec F.C. Howell, G.LI. Isaac et R. Leakey), The University of Chicago press, 1976, 615 p.

 Les plus anciens Hominidés (direction de la publication en coll. avec P.V. Tobias), colloque CNRS, Union internationale des Sciences préhistoriques et protohistoriques, Nice, 1976, 465 p.

 Les Hominidés du Pliocène et du Pléistocène d'Éthiopie, chronologie, systématique, environnement in " Les origines humaines et les époques de l'intelligence ", Fondation Singer Polignac, Éd. Masson, Paris, 1978 : pp.79-106.

 Géologie et Paléontologie de la Rift Valley (direction de la publication). Bull. Soc. Géol. France, (7), XXI, n° 3, Paris, 1979, 128 p.

 The differences between Australopithecus and Homo : preliminary conclusion from the Omo Research Expedition's studies in : Current Argument on Early Man, report from a Nobel symposium, Pergamon press, 1980 : pp.207-225.

 Le cerveau des Hommes fossiles. C.R. Acad. Sc., Paris, t. 292, supplément à la vie académique, 1981, 24 p.

 L'origine du genre Homo. Colloque international du CNRS, Les processus de l'Hominisation, Paris, 1981 : pp. 55-60.

 Les plus anciens Hominidés (direction de la publication). Colloque de l'Union internationale des Sciences préhistoriques et protohistoriques, Mexico, 1981, 107 p.

 Le Singe, l'Afrique et l'Homme, collection Le Temps des Sciences, Éd. Fayard, 1983, 152 p. ; Éd. Pluriel, 1985, 220 p. ; La Scimmia, l'Africa e l'Uomo, Éd. Jaca Book, Milan, 1985, 121 p. ; Die Wurzeln des Menschen, Das neue Bild unserer Herkunft, Deutsche Verlags-Austalt, Stuttgart, 1985, 144 p. ; Ullstein Sachbuch, Frankfurt a/M, 1987 ; O macaco a Africa e o homem, Gradiva, Lisboa, 1987, 146 p. ; Apan, Afrika och Människan, Atlantis Éd., Stockholm, 1989, 126 p. ; El Simio, Africa y el Hombre, Juan Granica ed., Buenos Aires, 1987.

 Les Australopithèques (direction de la publication). Bull. et Mém. Soc. Anthrop. Paris, 1984, pp. 269-380.

 Leçon inaugurale faite le vendredi 2 décembre 1983, Collège de France, Chaire de Paléoanthropologie et préhistoire, Collège de France, 94, 1984, 34 p.

 Hominoïdés, Hominidés et Hommes, La Vie des Sciences, C.R. Acad. Sc., s.g., 1(5), pp.459-486, 1984.

 Évolution de l'Homme, La Vie des Sciences, C.R. Acad. Sc., s.g., 3(3), pp.227-243, 1986.

 L'origine de l'Homme : le milieu, la découverte, la conscience, la création, Revue des Sciences morales et politiques, 4, pp. 507-532, 1987.

 Pré-ambules, les premiers pas de l'Homme, Éd. Odile Jacob, Paris, 1988, 247 p., Éd. Points, 1991; Pre-amboli, i primi passi dell'Uomo, Ed. Jaca Book, Milan, 1990, 177 p. ; Pré-âmbulos, os primeros passos do Homem, Gradiva, Lisboa, 1990, 232 p.

 Des étoiles à la pensée (guest editor), Diogène, n° 155, 150 p., 1991.

 Origine(s) de la bipédie chez les Hominidés (direction de la publication en coll. avec B. Senut), Cahiers de Paléoanthropologie du CNRS, 301 p., 1991.

 L'originalité anatomique et fonctionnelle de la première bipédie, Bull. Acad. natle. méd., 175(7), pp. 977-993, 1991.

 Le premier peuplement de l'Europe : l'extraordinaire histoire de l'Homme de Néandertal, Bull. Acad. natle. méd., 176(9), pp. 1465-1471, 1992.

 De l'information scientifique : entre la recherche et la culture, La Vie des Sciences, C. R. Acad. Sc., Paris, série générale, 10, 1, pp. 45-49, 1993.

 East Side Story, the origin of Humankind, Scientific American, pp. 88-95, 1994.