Un pèse-personne indique le poids, mais comme il est calibré pour fonctionner sur Terre, ce poids est automatique traduit en kilogrammes, soit en une masse. © Andery_popov, Shutterstock

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Quelle différence entre le poids et la masse d’un objet ?

Question/RéponseClassé sous :physique , poids , masse

Le poids et la masse sont deux concepts importants de la physique ; importants et liés, mais bien distincts.

Dans la vie courante, les termes de masse et de poids sont souvent confondus.

La masse, une quantité de matière

La masse d'un corps donne une indication sur la quantité de matière qui le constitue. Ainsi, la masse d’un objet est une grandeur sans direction et constante - tant que l'objet ne subit pas d'altération - qui se rattache au nombre et à la nature des atomes qui le composent.

Dans le système international, l'unité de mesure de la masse est le kilogramme.

Le poids, une force liée à la gravitation

Le poids d’un objet, quant à lui, se rapporte à l'action de la force de gravitation sur ce corps. De fait, le poids est une grandeur toujours dirigée vers le centre de la Terre (ou d'un autre corps céleste) et qui dépend :

  • de la distance qui sépare l'objet de la Terre (ou d'un autre corps céleste) ;
  • de la masse des corps en question.

Ainsi le poids d'un objet est-il plus élevé sur Terre que sur la Lune.

Dans le système international, l'unité de mesure du poids est le Newton.

Le mystère du pèse-personne

Il ne faut pourtant pas en conclure qu'un pèse-personne mesure votre masse et non votre poids. En effet, si vous sautez sur le pèse-personne, l'indication va, l'espace d'un instant, largement augmenter. C'est le signe que l'appareil est bien sensible à une force, donc à votre poids. Ce n'est qu'à la fin des années 1940 que le Newton a été adopté comme unité de force. Auparavant, on utilisait le kilogramme-force, d'où la confusion sur le pèse-personne.

Le lien entre masse et poids

Si la masse et le poids sont deux grandeurs différentes, elles sont reliées par une expression simple :

poids = masse x g

où g représente l'intensité de la pesanteur dont la valeur dépend de l'endroit où l'on se trouve.

Les préparatifs et les joies d’un vol en impesanteur  Comment simuler l'impesanteur sur Terre ? La réponse : le vol parabolique. Réunissez 40 passagers dans un Airbus A300 puis faites executer au pilote des « paraboles », simulant la pesanteur lunaire ou martienne. Le plaisir de voler fait toujours sourire, la preuve en vidéo.