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Problème pour SOHO, le satellite d'observation spatiale du soleil

Le satellite SOHO (Observatoire du Soleil et de l'héliosphère) doit connaître ces jours-ci une période d'interruption totale de la transmission des données scientifiques qui durera deux semaines et demie à trois semaines.

crédit : ESA

crédit : ESA

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En effet, il a été détecté un dysfonctionnement du mécanisme de pointage de l'antenne à grand gain (HGA), qui sert à transmettre au sol les nombreuses données des observations scientifiques réalisées par SOHO.

Ce problème n'affecte pas la sécurité de SOHO. L'antenne à faible gain, qui est omnidirectionnelle et n'a donc pas besoin d'être pointée dans une direction spécifique, sera utilisée pour contrôler le satellite et surveiller le bon état et le bon fonctionnement de SOHO et de ses instruments.

L'anomalie de pointage de l'antenne à grand gain a été décelée récemment en raison d'une divergence entre la position théorique et la position mesurée de l'antenne. Celle-ci est conçue pour pouvoir se déplacer sur deux axes, horizontal et vertical. C'est le mouvement horizontal qui ne se fait plus normalement. Il s'agit probablement d'un dysfonctionnement du moteur ou de l'engrenage qui commande l'antenne.

SOHO est placé à 1,5 million de kilomètres de la Terre ; il décrit lentement son orbite autour du point de Lagrange n°1, où les forces gravitationnelles de la Terre et du Soleil s'équilibrent et le maintiennent en position. Pour la transmission des données, l'antenne à grand gain doit réaliser une rotation de façon à avoir la Terre constamment dans son angle de visée, au fur et à mesure de la progression du satellite et de la Terre sur leurs orbites respectives.

Si l'on ne trouve pas de solution à l'anomalie constatée, la Terre sortira de l'angle de visée de l'antenne HGA à certaines périodes, provoquant une interruption des transmissions tous les trois mois.

Les ingénieurs de l'ESA et de la NASA étudient actuellement diverses solutions pour remédier à cette situation ou réduire au minimum la perte de données scientifiques.

Note

SOHO est un projet mené en coopération internationale par l'ESA et la NASA. Le satellite a été conçu pour étudier le Soleil, de son noyau central à sa couronne externe, ainsi que le vent solaire. Il a été lancé en décembre 1995 à bord d'une fusée Atlas IIAS/Centaur.

SOHO se déplace autour du Soleil au même rythme que la Terre. Il décrit lentement son orbite autour du point de Lagrange L1, où les forces gravitationnelles du Soleil et de la Terre s'équilibrent et le maintiennent en position.

Le point L1 se situe à environ 1,5 million de kilomètres de la Terre (environ quatre fois la distance Terre-Lune), en direction du Soleil. De sa position, SOHO peut observer en permanence l'astre du jour.

Outre ses observations du Soleil, SOHO est devenu le plus productif des découvreurs de comètes dans l'histoire de l'astronomie : à ce jour, il a permis de découvrir de plus de 620 comètes, qui portent maintenant son nom. Les résultats de science fondamentale et les données spectaculaires et facilement accessibles de SOHO ont enflammé l'imagination de la communauté spatiale comme du grand public.


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