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La foreuse de Curiosity s'attaque à la roche martienne

Forer le sol de Mars, les planétologues en rêvent : Curiosity est sur le point de le faire. Après une série de tests de la foreuse du rover, la Nasa devrait donner son feu vert au forage de la roche martienne d'ici quelques jours. Ce sera la première fois qu'un robot perce le sol de cette planète et en prélève des échantillons pour les analyser sur place.

Cet essai de la foreuse a permis de creuser un trou de 2 cm de profondeur et de 1,6 cm de largeur dans la roche John Klein. C'est elle qui devrait être forée dans quelques jours. © Nasa, JPL Cet essai de la foreuse a permis de creuser un trou de 2 cm de profondeur et de 1,6 cm de largeur dans la roche John Klein. C'est elle qui devrait être forée dans quelques jours. © Nasa, JPL

La foreuse de Curiosity s'attaque à la roche martienne - 2 Photos

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Six mois après son atterrissage sur Mars, le bilan scientifique du rover Curiosity de la Nasa peut d’ores et déjà être qualifié de remarquable. Parmi les faits les plus marquants, on citera ses observations sur la présence passée d’eau à l’état liquide, en grande quantité et sur une longue période. De nombreuses données suggèrent également que la Planète rouge pourrait avoir abrité la vie.

Un seul des dix instruments de la sonde Curiosity n’avait pas encore été utilisé : la foreuse. Située à l'extrémité du bras, elle peut creuser un trou profond de 5 cm et large d’environ 1,5 cm. La surface martienne est constamment balayée par le rayonnement UV du Soleil, de sorte qu'aucun organisme ne peut y survivre très longtemps ni s'y développer. Peut-être pourrait-on trouver des choses intéressantes dans le sous-sol ?

Cependant, en raison de la faible profondeur de forage, les chercheurs ne s’attendent pas à des découvertes majeures. Il s’agit surtout d’une première approche, avant de lancer d’autres rovers qui devraient forer plus profondément, comme l’ExoMars européen dont le lancement est prévu en 2018 et qui pourrait aller jusqu'à deux mètres sous la surface.

Doté d'une force de 240 à 300 newtons, le foret peut tourner à une vitesse maximale de 150 tours par minute ou fonctionner en percussion, à raison de 1.800 coups par minute, avec une énergie de 0,4 à 0,8 joule. © Nasa, JPL
Doté d'une force de 240 à 300 newtons, le foret peut tourner à une vitesse maximale de 150 tours par minute ou fonctionner en percussion, à raison de 1.800 coups par minute, avec une énergie de 0,4 à 0,8 joule. © Nasa, JPL

Curiosity devrait forer la roche à Yellowknife Bay

Depuis plusieurs jours déjà, Curiosity procède à des tests. Il s’agit de prévenir les risques, la foreuse ayant déjà connu quelques déboires par le passé. Les essais effectués permettent aux ingénieurs de vérifier si la force exercée sur le foret correspond aux modèles, mais aussi et surtout d'estimer l'éventuel effet de l’amplitude thermique entre le jour et la nuit aurait une incidence technique, au cas où le forage devait durer longtemps. Comme le souligne l’un des chercheurs de Curiosity, « forer n’a jamais été fait auparavant et nous ne serons pas surpris si tout ne se passe pas comme prévu ».

Quant à la roche qui va être forée, elle a été déterminée voilà quelques semaines. Nommée John Klein, elle appartient à un socle rocheux situé dans une dépression peu profonde appelée Yellowknife Bay, zone que Curiosity a déjà parcourue.


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