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Des panneaux solaires pour voyager toujours plus loin dans l’espace

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Les panneaux photovoltaïques équipent la grande majorité des satellites. Avec l'aide du Soleil, ils permettent de recharger les batteries des sondes et orbiteurs jusqu'aux confins du Système solaire. Retour en vidéo sur une technologie qui a plus de 60 ans et ne cesse de se perfectionner.

Aujourd'hui, c'est l'ISS qui possède la plus grande superficie de panneaux solaires dans l'espace. La Station est équipée de panneaux souples occupant 2.500 m2 et fournissant 110 kW d'électricité. Ils rechargent avec aisance des batteries nickel-hydrogène qui alimentent l'installation lorsque celle-ci n'est pas exposée.

Les besoins des satellites étant de plus en plus importants et ceux-ci se trouvant de plus en plus éloignés du Soleil, la majorité des panneaux photovoltaïques sont pliants. Ils se déploient au besoin et sont responsables de la taille grandissante des satellites. Le rendement de ces panneaux est d'environ 30 %, ce qui offre une puissance électrique de 220 W par mètre carré.

Avec l'amélioration du photovoltaïque, les satellites peuvent s'aventurer de plus en plus loin dans l'espace tout en profitant de l'énergie émise par notre Étoile. Ces sondes abandonnent petit à petit la pile nucléaire qui, jusqu'à présent, était le seul moyen d'alimentation fiable à cette distance. Au Cnes, une grande partie de la recherche s'attache à l'amélioration du rendement des cellules photovoltaïques. Des avancées qui pourraient bénéficier à l'exploration spatiale mais aussi aux installations terrestres.

© Cnes