Un arc-en-ciel est un phénomène optique faisant intervenir des gouttes d'eau et la lumière du soleil. © Mike Mareen, Fotolia

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Formation de l'arc-en-ciel : comment se forme-t-il ?

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La formation d'arcs-en-ciel émerveille petits et grands. Découvrez les mystères de ce fascinant phénomène optique qui fait intervenir des gouttes d'eau et la lumière du soleil.

Un arc-en-ciel est un phénomène qui se produit surtout lorsque le soleil est bas sur l'horizon et que le temps est nuageux ou pluvieux. Il arrive aussi que l'arc-en-ciel apparaisse sur des cascades ou même sur de l'eau vaporisée à l'aide d'un spray.

Le point commun ? De l'eau en suspension dans l'air et, surtout, la lumière blanche du soleil. Le spectre de la lumière devient tout à coup perceptible et s'étend du rouge au violet, en passant par les principales couleurs qui sont l'orange, le jaune, le vert, le bleu et l'indigo.

La formation d'un arc-en-ciel

Comment ce phénomène optique se produit-il ? La lumière provenant du soleil se reflète sur les gouttes d'eau selon un angle d'environ 40°. Les gouttes d'eau ne réagissent pas tout à fait comme un miroir, sans quoi le reflet du soleil lui-même serait observé, mais plutôt comme un prisme qui réfracte la lumière blanche en un spectre multicolore.

L'observateur est donc toujours situé entre le soleil, qu'il a derrière lui, et le sommet de l'arc-en-ciel qui se montre devant lui.

Peut-on se trouver au pied d'un arc-en-ciel ?

Malheureusement, c'est impossible car les trois acteurs sont toujours parfaitement alignés et si l'observateur se déplace, l'arc-en-ciel bouge avec lui. Le trésor légendaire caché au pied de l'arc-en-ciel n'est donc pas près d'être déterré...

Kézako : pourquoi les arcs-en-ciel ont-ils une forme d'arc ?  Après la pluie, et avec un peu de chance, il est possible d’apercevoir des arcs-en-ciel. Ils laissent apparaître de multiples couleurs et ont une étonnante forme de demi-cercle, mais d’où vient-elle ? Unisciel et l'université de Lille 1 nous donnent une explication dans cet épisode de Kézako. 

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