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Quel est le plus vieil arbre du monde ?

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Il n’est pas évident de déterminer l’âge d’un arbre autrement qu’en ayant recours à la dendrochronologie.

Cela implique d’avoir accès aux cernes de croissance de l’arbre, une par année, puis de les compter. La plus ancienne et la plus simple des méthodes pour y avoir accès consiste à abattre l’arbre. C’est une méthode un peu radicale pour satisfaire la curiosité humaine et décerner à titre posthume le titre d’arbre le plus vieux du monde.

C’est pourtant ce qui a été fait au Prometheus en 1964, dans des circonstances encore floues, au cours d’une étude dendrochronologique sur le paléoclimat du Petit âge de glace

Cela a néanmoins permis de déterminer l’âge de ce pin de Bristlecone (Pinus longaeva) vénérable qui poussait dans le Nevada (Etats-Unis) : 4.844 ans environ. Cet âge n’est qu’une approximation puisque, comme c’est souvent le cas avec les arbres très vieux, les cernes les plus anciennes ont disparu, l’arbre étant creux au niveau de la souche.

Ce fut à un autre pin de Bristlecone qu’échu le titre en 1964 : Mathusalem, qui est âgé de 4.842 ans en 2010. Cet arbre se trouve en Californie, mais sa localisation précise est tenue secrète pour le préserver des déprédations.

La détermination de son âge s’est faite toujours par dendrochronologie, mais par la méthode du carottage cette fois-ci : le tronc a été foré pour prélever un cylindre de bois s’étendant de l’écorce jusqu’au centre de l’arbre. L’avantage de cette méthode est bien entendu de laisser l’arbre en vie, mais il est souvent difficile d’atteindre exactement le cœur de l’arbre et donc d’extraire les plus anciennes cernes de croissance.

Cet arbre était considéré comme le plus vieil arbre vivant jusqu’à la découverte en 2008 d’un épicéa (Picea abies) en Suède. D’après les analyses au carbone 14, son système racinaire est âgé de 9.552 ans en 2010 ! Seules les racines sont si vieilles puisque cette espèce est capable de se multiplier par marcottage, c'est-à-dire par enracinement de rameaux sans que ceux-ci ne se séparent du plant-mère. Au cours des siècles, alors que les plants-mères disparaissaient au bout de 600 ans environ, de nouveaux plants-filles se dressaient à partir du système racinaire originel.

Si l’on considère les populations clonales d’arbres, dont chaque clone est considéré comme appartenant à un même organisme, alors la plus ancienne population pourrait être celle de peupliers faux-trembles (Populus tremuloides) de l’Utah (Etats-Unis). L’âge de cet organisme nommé Pando serait de 80.000 ans...

Le pin de Bristlecone Mathusalem est l’un des plus vieux arbres connus avec ses 4.842 ans en 2010. Malgré son apparence, les scientifiques estiment qu’il est toujours vivant et continue sa croissance très lentement. © Darkmatter CC by-nc-nd 2.0 Le pin de Bristlecone Mathusalem est l’un des plus vieux arbres connus avec ses 4.842 ans en 2010. Malgré son apparence, les scientifiques estiment qu’il est toujours vivant et continue sa croissance très lentement. © Darkmatter CC by-nc-nd 2.0

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