Nos doigts peuvent sentir le changement d'un seul atome sur une surface

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Un atome a beau être un million de fois plus fin qu'un cheveu, il est possible de « sentir » avec les doigts la substitution d'un seul atome dans un matériau, atteste une étude publiée dans Soft Matter par des chercheurs de l'université du Delaware. Bien entendu, on ne va pas discerner la différence par le « relief » de l'atome lui-même mais parce que la composition chimique du matériau affecte la perception tactile.

Les chercheurs ont testé plusieurs composés appliqués en mince couche d'une seule molécule d'épaisseur sur une plaque de silicium. Sur les six paires de composés testés, les testeurs humains ont pu en distinguer trois, dont celui où un seul atome de carbone était remplacé par un atome d'azote. « Certains testeurs nous ont rapporté que des surfaces étaient un peu plus graveleuses et d'autres plus veloutées, explique Charles Dhong au New Scientist. La façon dont les molécules s'assemblent modifie la quantité de frottement ».

Cette approche pourrait servir à des applications pour les déficients visuels ou pour créer des textures en réalité virtuelle, avancent les auteurs. Par exemple faire « ressentir » du velours ou du bois sur l'écran d'un smartphone. On imagine déjà le potentiel pour le e-commerce de vêtements !

En modifiant un seul atome d’un matériau de surface, on peut créer une sensation de texture différente. © violetkaipa, Adobe Stock