Les lunettes de réalité augmentée Magic Leap One présentent un design qui n’est pas sans rappeler un style vu dans certains films de science-fiction. © Magic Leap

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Réalité augmentée : Magic Leap dévoile de mystérieuses lunettes

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On sait désormais à quoi ressemblent les lunettes de réalité augmentée sur lesquelles Magic Leap planche en secret depuis plusieurs années. Leur sortie est prévue en 2018, la version étant réservée aux développeurs. Mais l'on ne sait toujours pas exactement comment elles fonctionnent ni combien elles vont coûter...

« Enfin ! », s'exclament en chœur les titres de presse suite à la présentation des lunettes de réalité augmentée de Magic Leap. Voici en effet six ans que cette entreprise basée en Floride (États-Unis) travaille dans le plus grand secret sur une technologie promettant de mêler le virtuel et le réel de façon naturelle et harmonieuse.

Bien qu'elle n'ait fourni absolument aucun détail tangible durant tout ce temps, la société est parvenue à lever près de 1,9 milliard de dollars auprès d'investisseurs prestigieux comme Google, Qualcomm, Alibaba ou encore le studio Warner Bros. Et tout cela avec seulement quelques vidéos de démonstration, dont certaines comportaient des trucages !

Magic Leap a tout de même fini par dévoiler son produit, mais seulement en photos via son site Web. Les Magic Leap One sont donc une paire de lunettes de réalité augmentée reliée par un câble à un boîtier circulaire de la taille d'un lecteur CD portable qui s'accroche à la ceinture. Ce dernier renferme l'électronique nécessaire au traitement des données envoyées par les huit capteurs intégrés à la face avant de la monture des lunettes. On ignore si ce boîtier permettra aux Magic Leap One de fonctionner en totale autonomie ou s'il nécessitera une connexion sans fil à une plateforme de cloud computing.

Les Magic Leap One sont reliées par un câble à un boîtier qui contient l’électronique nécessaire au traitement des informations. La navigation se fait au moyen d’une manette sans fil, mais Magic Leap évoque aussi la reconnaissance vocale et gestuelle ainsi que le mouvement de la tête et des yeux. © Magic Leap

Les Magic Leap One ont un affichage restreint, comme les HoloLens

Le dispositif s'accompagne d'une manette sans fil dotée d'un pavé tactile qui servira à naviguer et interagir avec les interfaces virtuelles. Impossible pour le moment de savoir exactement comment ces lunettes fonctionnent et s'utilisent puisque Magic Leap n'a fourni que des photos. Rappelons que la technologie d'affichage utilisée est celle des champs lumineux (la totalité de la lumière vient rebondir sur les objets de notre environnement) diffusés à différents niveaux de profondeur, ce qui permet d'harmoniser l'affichage virtuel des objets en 3D avec la lumière naturelle pour un rendu réaliste peu fatigant pour le cerveau.

Dans un entretien au magazine Glixel, de Rolling Stone, Rony Abovitz, le fondateur et patron de Magic Leap, a expliqué que le cœur de la technologie reposait sur un rendu partiel du champ lumineux total qui correspond à ce que le cerveau humain est capable de traiter. Magic Leap dit avoir réussi à isoler la portion du signal qui est réellement utile au cortex visuel. Le principe s'apparente un peu à ce qui se fait pour la musique avec le format MP3, qui ne restitue qu'une partie des fréquences audio.

Reste que l'on ne sait toujours pas en quoi consiste l'utilisation de ces Magic Leap One. La description faite par le journaliste de Glixel évoque une fenêtre d'affichage dont la dimension correspond grosso modo à la taille d'une cassette VHS tenue d'un bras à moitié tendu. On serait donc dans un fonctionnement proche de celui des HoloLens de Microsoft, dont le champ de vision est lui aussi restreint. Le design des Magic Leap One est en revanche moins imposant.

L’intérêt des développeurs sera déterminant

Concrètement, que permettent de faire ces lunettes ? Naviguer sur Internet avec de multiples fenêtres ouvertes simultanément tout autour de soi, faire des achats en ligne en examinant les produits sous toutes les coutures en 3D, discuter avec ses amis, dont les avatars seront présents dans la pièce, et, bien entendu, jouer à des jeux vidéo qui utiliseront le décor physique comme support.

L'un des points intéressants mis en avant par Magic Leap est que le système est capable de mémoriser l'emplacement des objets virtuels en créant une réplique numérique de l'environnement physique. Si, par exemple, on installe un vase virtuel sur sa table de salon, ledit vase apparaîtra à cette place à chaque fois que l'on se reconnectera.

Mais, pour l'essentiel, les applications restent à inventer. C'est la raison pour laquelle les Magic Leap One seront d'abord réservées aux développeurs, qui pourront acquérir un exemplaire à partir de l'année prochaine à une date encore indéterminée. L'autre inconnu est le prix de cet équipement. Bref, encore beaucoup de points d'interrogation pour une technologie qui semble un peu moins révolutionnaire qu'annoncé.

  • Après six ans de développement, Magic Leap a finalement dévoilé une première version de ses lunettes de réalité augmentée.
  • La technologie exploite la diffusion des champs lumineux pour intriquer les objets virtuels dans le réel.
  • Beaucoup de questions restent encore sans réponse quant au fonctionnement et à l’intérêt réel de cette technologie.
Pour en savoir plus

Réalité augmentée : la mystérieuse technologie de Magic Leap

Article initial de Marc Zaffagni, paru le 27/10/2015

Fondée en 2010, la société Magic Leap travaille dans le plus grand secret sur une technologie de réalité augmentée qui semble suffisamment convaincante pour que Google, Qualcomm et peut-être bientôt le géant chinois Alibaba investissent des centaines de millions de dollars. Au-delà des deux vidéos de démonstration officielles, quelques informations plus concrètes permettent de se faire une meilleure idée de ce que prépare cette jeune pousse. 

Deux vidéos de démonstration publiées sur YouTube. Voilà jusqu'à présent tout ce que Magic Leap a montré au grand public de sa technologie de réalité augmentée. Et pourtant, cette jeune entreprise innovante fondée en 2010 a déjà amassé plus de 590 millions de dollars l'année dernière (534 millions d'euros au cours actuel) auprès d'investisseurs aussi importants que Google, Qualcomm, le studio de cinéma Legendary Entertainment ou la société Weta Workshop, à qui l'on doit les effets spéciaux de la trilogie du Seigneur des anneaux. Et ce ne serait qu'un début.

Selon les informations du site Re/code, le géant chinois Alibaba pourrait mettre 200 millions de dollars sur la table (181 millions d'euros au cours actuel). Le South Florida Business Journalaffirme pour sa part que Magic Leap serait en train de négocier une nouvelle levée de fonds qui pourrait atteindre le milliard de dollars. Des chiffres vertigineux sachant que la jeune pousse n'a livré aucun détail technique ni aucune date de lancement pour son produit. Si les investisseurs ayant choisi de miser sur cette technologie ont sans doute eu accès à des informations plus concrètes, les médias et le grand public doivent se contenter de vidéos, il est vrai plutôt impressionnantes.

Voici la deuxième vidéo de démonstration officielle publiée il y a quelques jours par Magic Leap. Contrairement à la première, celle-ci a été filmée directement depuis le dispositif de réalité augmentée et sans trucage. © Magic Leap

La deuxième vidéo a été tournée sans trucages

La première vidéo parue en mars dernier sur YouTube met en scène un jeu vidéo de tir dont l'action se déroule dans un environnement réel dans lequel des robots surgissent des quatre coins de la pièce. Cette première démonstration, qui avait été réalisée avec le concours de Weta Workshop, laissait planer un doute quant à la part d'effets spéciaux et celle de la technologie Magic Leap. C'est la même situation avec les lunettes de réalité augmentée HoloLens. Les démonstrations orchestrées par Microsoft présentent non pas le fonctionnement exact du produit, mais une vision du type de réalité augmentée à laquelle il peut conduire.

La société Magic Leap est tout de même allée un peu plus loin pour convaincre. Il y a quelques jours, elle a publié une deuxième démonstration vidéo, précisant qu'elle avait été tournée directement depuis son dispositif et sans effets spéciaux d'aucune sorte. Dans la séquence, on découvre une magnifique animation du Système solaire observé du point de vue de la personne qui utilise l'équipement Magic Leap. Le rendu est effectivement assez bluffant et laisse entrevoir ce qu'un tel système pourrait apporter à des applications ludiques, éducatives ou professionnelles. Mais que sait-on au juste de cette technologie nommée Digital Lightfield que ses concepteurs qualifient de « biomimétique » ?

Plus de 150 demandes de brevet

Si aucune information officielle n'a filtré, la start-up a déposé plus de 150 demandes de brevets auprès du bureau américain des brevets et des marques (USPTO) qui livrent quelques indices. D'après les dessins et schéma présents dans ces documents, l'équipement consiste en un casque ou des lunettes reliés à un boîtier portable équivalent à un mini-ordinateur qui renferme l'électronique et l'alimentation nécessaires. Ceci expliquerait le niveau de performance graphique du système qui reposerait sur une configuration matérielle plus puissante que des équipements intégrant des composants directement dans les lunettes ou le casque.

Pour ce qui est du dispositif de projection, il consiste à afficher une multitude d'images devant chaque œil au moyen de deux projecteurs miniatures qui envoient le signal sur des lentilles transparentes lesquelles le réfléchissent directement sur la rétine. En parallèle, une caméra infrarouge similaire au Kinect de Microsoft se charge de modéliser l'espace pour que les objets virtuels soient parfaitement intégrés au monde réel. D'après la description qu'en fait la Technology Review du MIT (Massachusetts Institute of Technology), le système de diffusion de Magic Leap s'intriquerait parfaitement avec la lumière ambiante, de sorte que notre cortex visuel ne ferait quasiment pas la différence entre les objets virtuels et réels.

Les nombreuses demandes de brevets déposées par la société basée en Floride suggèrent également que le dispositif reposera sur une plateforme de cloud computing qui gèrera une partie du traitement de l'information pour servir des applications spécifiques. Ainsi, Magic Leap saura par exemple reconnaître des actions et des objets pour diffuser des publicités contextuelles. Cela pourrait aller encore plus loin puisqu'il est question de détecter l'état émotionnel de l'utilisateur en se servant de reconnaissance faciale et d'intelligence artificielle afin d'adapter l'affichage en conséquence.

Tout ceci est très ambitieux mais il convient de relativiser. Les demandes de brevet servent avant tout à couvrir tous les cas d'usages possibles afin de pouvoir défendre sa propriété intellectuelle face à la concurrence. Ce qui ne signifie pas que ce qui est décrit verra forcément le jour... Magic Leap a beau faire preuve d'une grande maestria en matière de communication, elle va devoir entrer un peu plus dans le vif du sujet en montrant concrètement la réalité de sa technologie qui reste pour le moment très virtuelle.

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