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Des lentilles de contact avec zoom incorporé

ActualitéClassé sous :technologie , lentille de contact , dégénérescence maculaire liée à l’âge

Un chercheur de l'École Polytechnique Fédérale de Lausanne vient de présenter la dernière évolution d'une lentille de contact dotée d'un zoom contrôlable par un clignement d'œil. Cet équipement pourrait un jour servir aux personnes souffrant de dégénérescence maculaire liée à l'âge. Des essais cliniques doivent bientôt débuter.

La lentille développée par l’École Polytechnique Fédérale de Lausanne, en Belgique, et l’université de Californie à San Diego, aux États-Unis, est équipée d’un système de zoom qui se commande par un clignement d’œil. L’agrandissement atteint 2,8 fois la taille réelle, ce qui pourrait aider les personnes souffrant de déficience visuelle comme la dégénérescence maculaire liée à l’âge. © Eric Tremblay, Joe Ford, EPFL

Les lentilles de contact font l'objet de nombreux projets visant à leur conférer des fonctionnalités susceptibles d'augmenter la vision, de délivrer des traitements médicaux, d'aider les non-voyants ou encore de mesurer la glycémie. À cette liste non exhaustive, nous pouvons désormais ajouter des lentilles équipées d'un zoom pilotable en un clignement d’œil. Encore au stade du prototype, elles pourraient à terme aider les personnes atteintes de dégénérescence maculaire liée à l'âge (DMLA). Ce projet est mené conjointement par le professeur Eric Tremblay, de l'École Polytechnique Fédérale de Lausanne (EPFL), en Belgique, et des chercheurs de l'université de Californie à San Diego, aux États-Unis. Il est financé par la Darpa, l'agence de recherche et développement de l'armée américaine.

Cette lentille vient d'être présentée lors de la conférence annuelle de l'AAAS (American Association for the Advancement of Science). Il s'agit d'une évolution d'un prototype dévoilé en 2013 et qui, à l'époque, ne permettait pas à l'utilisateur de contrôler le zoom. La nouvelle version fait 1,55 millimètre d'épaisseur et est plus large que les lentilles conventionnelles. Elle recouvre la sclère et intègre un réflecteur miniaturisé composé d'un réseau de miroirs en aluminium disposés en cercle autour du centre de la lentille. Lorsque les rayons lumineux viennent frapper la surface, les miroirs les réfléchissent et, à la manière d'un télescope, génèrent un grossissement, en l'occurrence de 2,8 fois.

Le géant américain Google s’intéresse lui aussi aux lentilles de contact. Après avoir développé des lunettes connectées, son Google X Lab travaille sur des lentilles capables de mesurer la glycémie. © Google

Associées à une paire de lunettes

Ces lentilles de contact fonctionnent en coordination avec une paire de lunettes spéciales. Pour passer en mode agrandi, l'utilisateur cligne d'un œil afin que les lunettes activent un filtre polarisé qui va orienter la lumière vers la partie télescopique des lentilles. Un clignement avec l'autre œil coupe le filtre et rétablit la vision normale.

Du fait de leur épaisseur et de leur taille, ces lentilles ne laissent pas circuler assez d'air vers l'œil. Pour remédier à ce problème, les chercheurs ont ménagé des canaux minuscules (0,1 millimètre de large) tout autour de la face intérieure de la lentille. Ce système d'aération est une évolution décisive qui permett d'envisager des tests sur des humains. Car, jusqu'à présent, ces lentilles ont été développées à partir d'une réplique mécanique grandeur nature d'un œil qui relayait l'image à un écran d'ordinateur. Lors de la présentation à l'AAAS, le professeur Tremblay a indiqué que des essais cliniques devraient débuter prochainement, sans livrer de date précise.

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