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2008, l'année qui durera une seconde de plus...

ActualitéClassé sous :technologie , seconde intercalaire , Observatoire de Paris

Le 1er janvier 2009, il s'écoulera deux secondes entre 0 h 59 et 1 h 00. La coupable : la Terre, qui n'arrête pas de ralentir en contraignant les scientifiques de l'Observatoire de Paris de donner de temps en temps un coup de pouce à l'heure légale.

Oui, l'heure est molle ! (Source Commons)

De nombreuses activités humaines reposent sur la connaissance précise de l'heure, à la seconde près. Or, celle-ci est traditionnellement conditionnée par la rotation de la Terre par rapport à un référentiel fixe, c'est-à-dire aux étoiles. Tout irait bien dans le meilleur des mondes si ce mouvement n'était perturbé par plusieurs facteurs.

En effet, notre planète perd de façon continue une infime partie de son énergie cinétique, notamment par effet de dissipation dans les phénomènes de marées. Mesurée avec précision, on constate que la vitesse de rotation terrestre oscille autour d'une moyenne, ne cessant de s'accélérer et de ralentir. Toutefois, à longue échéance, le ralentissement est prépondérant.

En pratique, une seconde est ajoutée lorsque la différence entre l'observation et l'heure théorique atteint 0,6 seconde, ce qui permet de rattraper l'écart. Oui, mais quand l'insérer ?

Arbitrairement, les dates butoir ont été fixées aux 30 juin et 31 décembre de chaque année. Lorsque les conditions le requièrent, 23:59:59 est suivi d'un 23:60:00 avant de passer à 24:00:00. Dans ce cas, la durée de la journée est de 86.401 secondes au lieu des 86.400 habituelles. Notons que pour des raisons de synchronisation, ce passage est programmé au même instant pour le monde entier. C'est pour cela qu'en France, dont l'heure d'hiver est décalée d'une heure par rapport au Temps Universel (on dit « TU + 1 ;», voir plus bas), cette seconde est intercalée entre 00:59:00 et 01:00:00.

Et si le mouvement s'inverse ?

Dans l'éventualité où la rotation de la Terre s'accélérerait, cette seconde pourrait être retranchée et on passerait ainsi directement de 23:59:58 à 00:00:00. Mais ce cas ne s'est encore jamais produit depuis la mise en application de ce principe en 1972. De même, si le ralentissement s'emballait, il est prévu d'introduire une seconde intercalaire supplémentaire le 31 mars ou le 30 septembre, car un accord international signé en 1972 stipule qu'en raison de certaines applications pratiques (le GPS entre autres), la différence ne doit jamais dépasser une seconde.

La responsabilité de l'ajout (ou du retrait) de cette seconde intercalaire repose sur le département Systèmes de Référence Temps-Espace (SyRTE), un département de l'Observatoire de Paris qui exerce spécialement ses activités dans les domaines de la mesure de la rotation de la Terre et de la métrologie du temps. La prédiction et l'annonce de ces secondes intercalaires est à charge du Service International de la Rotation Terrestre et des Systèmes de Référence (IERS), implanté au SyRTE, dont les décisions sont ensuite mises en application par les organismes nationaux et internationaux responsables de la diffusion du temps.

Le temps, une affaire internationale

Un autre organisme, le LNE-SYRTE, "fabrique" le Temps Universel Coordonné (TUC, ou UTC, souvent abrégé UT, ou TU). C'est celui que vous pouvez consulter via l'horloge parlante, après y avoir ajouté ou retranché l'écart correspondant à votre fuseau horaire.

Mentionnons ici une erreur aussi lamentable que récurrente à propos de l'heure GMT (Greenwich Mean Time). Historiquement, elle correspond au méridien de Greenwich alors que le temps UTC correspond à ce méridien zéro mais avec un décalage de 12 heures. Ainsi, le 31 décembre à 14:00 TU il sera 15:00 à Paris, alors que selon la définition originelle du temps GMT, nous serons déjà le 1er janvier de l'année suivante à 02:00 GMT. Rappelons que l'Union Astronomique Internationale prohibe l'usage de l'heure GMT... depuis 1928.

Enfin, tout ceci ne doit pas vous faire oublier que la prochaine seconde intercalaire sera introduite pendant la nuit de la Saint-Sylvestre. Le 1er janvier à 01:00:00, vous devrez donc interrompre vos activités et retarder vos montres d'une seconde...

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