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Diabète : Google invente les lentilles qui mesurent la glycémie

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Après les Google Glass, les lunettes à réalité augmentée, et la Google Car, la voiture sans conducteur, le Google X Lab vient d'annoncer la mise au point de lentilles de contact capables de mesurer la glycémie. Cette invention prometteuse, qui n'est qu'un projet, pourrait faciliter la vie des personnes diabétiques.

Des lentilles de contact qui mesurent le taux de sucre dans le sang et s’allument en cas d’hyperglycémie ? Les chercheurs du Google X Lab travaillent sur ce projet ambitieux. © JoaoGabriel, Flickr, cc by nc sa 2.0

Épidémie émergente, le diabète touchait 285 millions de personnes dans le monde en 2010 selon la Fédération internationale du diabète. La progression de cette maladie est considérable et devrait atteindre les 438 millions d'ici 2030 selon l'Organisation mondiale de la santé (OMS).

Le diabète se caractérise par une inefficacité de l'organisme à réguler sa glycémie, c'est-à-dire sa concentration de sucre dans le sang. Chez une personne saine, les cellules du pancréas peuvent détecter l'augmentation du taux sanguin de glucose lors des repas et fabriquent en retour une hormone peptidique appelée insuline. Celle-ci permet au glucose de pénétrer dans les différents organes et d'être stocké ou converti en énergie. Chez les diabétiques en revanche, l'insuline n'est pas suffisamment produite et la glycémie reste élevée. À long terme, ces hyperglycémies peuvent altérer les nerfs et les vaisseaux sanguins.

Les personnes diabétiques doivent aujourd'hui mesurer leur glycémie à l'aide d'un glucomètre. Ainsi, elles s'injectent la dose adéquate d'insuline, de manière à retrouver des taux de sucre sains. Mais ce traitement quotidien doit être suivi toute la vie et devient donc très contraignant. © Amanda Mills, CDC, DP

Mesurer la glycémie dans les larmes

Malheureusement, il n'existe pas de traitement miracle contre le diabète : quand on est atteint, on le reste toute sa vie. Les diabétiques doivent contrôler leur glycémie plusieurs fois par jour avec un glucomètre en prélevant une goutte de sang au bout du doigt. Si les chiffres sont trop élevés, ils sont alors obligés de s'injecter rapidement une dose d'insuline pour ramener la glycémie à un taux normal.

Depuis quelques années déjà, les chercheurs de par le monde travaillent avec ardeur pour faciliter la vie des diabétiques. En 2008, une équipe de l'université Baylor au Texas avait annoncé la fabrication d'un instrument de mesure de la glycémie par ondes électromagnétiques. Plus récemment, des ingénieurs de l'université Brown (États-Unis) ont mis au point une micropuce expérimentale capable de détecter les taux de glucose directement dans la salive. Cependant, ces merveilles technologiques n'ont pas encore vu le jour et les recherches continuent.

Des lentilles intelligentes pour diabétiques

Le Google X Lab, un laboratoire où Google conçoit ses projets les plus originaux, vient d'entrer dans la course en fabriquant des lentilles de contact capables de calculer le taux de sucre dans les larmes. Les deux scientifiques à l'origine de ce projet, Brian Otis et Babak Parviz, en ont présenté les enjeux sur le blog de Google.

Comme ils l'expliquent, ces lentilles de contact perfectionnées sont formées de deux couches entre lesquelles sont enfermées une petite puce connectée et un capteur de glucose miniaturisés. Ces appareils oculaires peuvent ainsi mesurer la quantité de glucose présente dans les larmes à chaque seconde et prévenir leurs utilisateurs en cas d'hyperglycémie. Des tests cliniques ont été effectués et des discussions sont en cours avec la Food and Drug administration (FDA), l'agence américaine des produits alimentaires et médicamenteux.

Et les ingénieurs Google ne comptent pas s'arrêter là. Ils étudient maintenant la possibilité d'intégrer des signaux lumineux dans la lentille de contact afin de prévenir facilement les utilisateurs lorsque le seuil de glucose est dépassé. « Nous espérons que cette invention pourra un jour aider les diabétiques à vivre plus confortablement », expliquent-ils sur le blog. Mais pour l'instant les recherches continuent et aucune date de commercialisation n'est encore fixée.

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