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Conférence Build 2014 : les annonces de Microsoft

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Microsoft a profité de sa conférence annuelle pour dévoiler plusieurs nouveautés importantes. Au programme, la mise à jour Windows Phone 8.1 qui introduit l'assistant vocal Cortana, ainsi qu'une mise à jour de Windows 8.1 censée rendre l'OS plus facile à utiliser sur les ordinateurs non tactiles. Le géant américain a également annoncé une version de Windows dédiée aux objets connectés et montré un aperçu de la suite bureautique Office adaptée aux terminaux tactiles.

L’une des principales annonces de la conférence Build de Microsoft fut celle de l’assistant vocal Cortana. Présent dans la mise à jour Windows Phone 8.1 (en version anglaise dans un premier temps), cet équivalent du Siri d’Apple permettra aux usagers d’effectuer des recherches en langage naturel et de contrôler certaines fonctions de leur smartphone. Sous réserve d’accord préalable de l'utilisateur, Cortana observera ses habitudes (trajets fréquents, contacts les plus souvent appelés, sites Web favoris) afin de personnaliser son interaction. © Microsoft

La présentation d'ouverture de la conférence Build de Microsoft fut riche en annonces. En vedette, les mises à jour pour Windows Phone et Windows 8.1 ainsi que la version tactile d'Office pour Windows. C'est Windows Phone 8.1 qui a ouvert le bal, avec comme principale nouveauté l'arrivée d'un assistant vocal baptisé Cortana. Ce nom est celui de l'intelligence artificielle qui apparaît dans la franchise de jeux vidéo Halo éditée par Microsoft.

Doté d'une voix féminine, Cortana sera à Windows Phone ce que Siri est à iOS. On peut lui poser des questions en langage naturel auxquelles il répondra en se servant du moteur de recherche Bing. Cortana pourra aussi exécuter des commandes (passer un appel, lancer une application, insérer un mémo dans le calendrier, etc.) et apprendre des habitudes de l'utilisateur (trajets quotidiens, contacts fréquents, sites Web les plus consultés) pour peu à peu personnaliser ses actions. Autre détail intéressant, Cortana sera ouvert aux applications tierces, ce qui signifie que les développeurs pourront intégrer ses fonctionnalités dans leurs contenus afin d'offrir des options de contrôle vocal enrichies. Cet assistant personnel sera d'abord disponible aux États-Unis, au Royaume-Uni et en Chine au second semestre 2014 avant d'être lancé dans d'autres pays courant 2015. Windows Phone 8.1 proposera également d'autres nouveautés, dont un centre de notifications qui permettra d'accéder à certains réglages (Bluetooth, Wi-Fi, mode avion, verrouillage de la rotation d'écran) et de consulter les dernières mises à jour des applications (SMS, courriels, réseaux sociaux, etc.).

La mise à jour de Windows 8.1 disponible le 8 avril

L'écran d'accueil de Windows Phone affichera une rangée de tuiles dynamiques en plus et l'on pourra personnaliser le fond d'écran avec un nouveau papier peint étendu. Pour les entreprises, Microsoft a intégré la prise en charge d'une connexion sécurisée de type VPN ainsi que du protocole de chiffrement des courriels S/MIME. Windows Phone 8.1 sera diffusé dans les mois qui viennent à tous les smartphones Windows Phone 8. La mise à jour sera également préinstallée sur les nouveaux modèles qui arriveront à partir d'avril.

Windows Phone 8.1 apporte des retouches à l’interface générale en ajoutant une rangée de tuiles dynamiques, un centre de notifications ainsi qu’une nouvelle gamme de papiers peints qui s’affiche en arrière-plan. © Microsoft

Après Windows Phone vient Windows 8.1 Update. Cette mise à jour veut réconcilier les utilisateurs déroutés par les nouveautés ergonomiques de l'OS qui sont loin de faire l'unanimité. Microsoft s'est attaché à améliorer l'usage au clavier et à la souris avec pour commencer un démarrage par défaut sur le Bureau Windows pour toutes les machines dépourvues d'écran tactile. La nouvelle barre des tâches de Windows 8 occupe une place encore plus centrale, puisqu'elle sera accessible depuis n'importe quelle application en plaçant le curseur de la souris dans le bas de l'écran. De nouveaux menus contextuels permettent de mieux gérer les applications pour les redimensionner, les épingler, les détacher ou les désinstaller. Windows 8.1 Update sera distribué automatiquement via Windows Update à partir du 8 avril.

Windows gratuit sur les écrans de moins de 9 pouces

Par ailleurs, Microsoft a confirmé que le menu Démarrer fera lui aussi son retour lors d'une mise à jour ultérieure dont la date n'a pas été communiquée. Un aperçu a même été dévoilé lors de la conférence. On découvre que ce menu mêlera d'un côté l'affichage classique comme il existe sur Windows 7 et de l'autre des applications et des tuiles dynamiques.

Microsoft a également créé la surprise en annonçant que Windows serait désormais gratuit pour les smartphones et les tablettes dont les écrans font moins de 9 pouces de diagonale. Voilà qui devrait permettre aux fabricants de proposer des prix plus compétitifs afin de mieux rivaliser avec les appareils sous Android. Alors que Google a récemment lancé Android Wear, sa version d'Android dédiée aux objets et accessoires connectés, Microsoft a aussi annoncé une initiative dans ce domaine. Prochainement devrait apparaître un « Windows for the Internet of things », autrement dit un Windows pour l'Internet des objets. Aucun détail n'a été fourni au sujet de cette nouvelle version, si ce n'est qu'elle sera elle aussi gratuite. Il serait assez probable en tout cas qu'elle équipe une éventuelle montre connectée signée Microsoft...

Office pour Windows passe au tactile

Outre un geste pour les fabricants de terminaux Windows, la firme de Redmond a fait une annonce importante pour les développeurs. Ceux-ci pourront désormais créer des « applications universelles » qui fonctionneront aussi bien sur Windows que sur Windows Phone ou la console Xbox One, sans qu'il soit nécessaire de les réécrire complètement. Les modifications à apporter seront moins nombreuses, ce qui devrait attirer les développeurs.

Pour terminer, Microsoft a dévoilé une préversion d'Office pour Windows optimisée pour les terminaux tactiles. Rappelons que l'éditeur vient tout juste de lancer Office pour iPad sous forme de trois applications gratuites (Word, Excel et PowerPoint) qui permettent de consulter les documents. Pour pouvoir les modifier, un abonnement à Office 365 est nécessaire. La version tactile d'Office pour Windows n'a pas encore de date de sortie, mais elle devrait arriver d'ici la fin de l'année. L'échantillon présenté lors de la conférence Build révèle une interface nettement simplifiée par rapport à la version classique, avec des boutons plus proéminents et plus espacés afin de faciliter l'usage avec les doigts. Cette nouvelle mouture sera proposée sur toutes les versions de Windows pour tablettes et ordinateurs à écran tactile ainsi que sur Windows Phone.

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