Sous le capot se trouve un processeur Qualcomm pour smartphone d’il y a sept ans et la partie logicielle est basée sur Linux et l’open source. © Nasa, JPL-Caltech
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Ingenuity : des logiciels open source et des milliers de développeurs derrière le vol historique sur Mars

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[EN VIDÉO] Construis ton hélicoptère martien  Autour de Mars, il y a des sondes. Et plusieurs rovers ont déjà roulé sur le sol de la planète rouge. Avec Ingenuity, la Nasa passe un autre cap : faire voler un engin motorisé et contrôlé sur une autre planète que notre Terre. Concevoir un hélicoptère martien, ce n’est pas simple. Mais lorsque c’est un hélicoptère en papier, cela devient abordable. Surtout avec les conseils prodigués par des spécialistes de la Nasa sur cette vidéo. (en anglais) © Nasa JPL Edu 

Le drone Ingenuity a réalisé le tout premier vol sur une autre planète. Une prouesse qui en cache une autre puisque sous sa carcasse se trouve un processeur de smartphone de 2014 et une partie logicielle en open source à laquelle 12.000 développeurs ont prêté main forte.

Ce lundi 19 avril, à 15 h 31, un mini-hélicoptère a fait un saut de puce sur une autre planète. Un petit vol stationnaire d'une trentaine de secondes à trois mètres de hauteur de la surface de Mars, mais un moment historique pour l'humanité. C'est à partir d'un simple noyau Linux et de logiciels en open source que cette élévation à 171 millions de km de notre Planète a été rendue possible. Cette partie logicielle conçue par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la Nasa, est basée sur un framework baptisé F’ (F prime). Il sert aux applications spatiales et notamment les CubeSat. Il est disponible en open source sur GitHub depuis plusieurs années. Autrement dit, tout un chacun peut exploiter ce logiciel pour réaliser son propre projet d'hélicoptère.

Et c'est ainsi que sur GitHub, 12.000 développeurs ont participé sans le savoir à la création du logiciel d'Ingenuity. Des contributeurs de l'ombre qui ont corrigé des bugs, apporté des améliorations et qui ont finalement été identifiés par la plateforme. En guise de reconnaissance, ils vont tous se voir apposer un petit badge virtuel « Mars 2020 Helicopter Mission » sur leur profil GitHub.

Vidéo capturée par le rover Perseverance de la Nasa de l'hélicoptère Ingenuity. Premier vol motorisé et contrôlé sur une autre planète le 19 avril 2021. © Nasa-Jet Propulsion Laboratory

C'est la première fois que la Nasa utilise Linux sur Mars

Si la mission d'Ingenuity est rudimentaire, elle permet de vérifier qu'il est possible d'évoluer sur Mars en exploitant du matériel commercial standard animé par des logiciels en open source. Et pour la partie matérielle, cela n'a l'air de rien, mais l'utilisation de composants commerciaux dans l'espace est rarissime. Normalement, les puces doivent en effet répondre à des normes de radiation de la Nasa, or ce n'est pas le cas avec Ingenuity. C'est une simple puce Qualcomm Snapdragon 801 bridée à 500 Hz qui officie à bord du drone. Ce processeur pour smartphone conçu en 2014 reposait sur une plateforme de la taille d'une carte de crédit. Sa puissance de calcul permet de naviguer sur Mars sans GPS. Avec cet équipement low cost, ce petit vol historique ressemble étrangement à celui des pionniers de l'aviation.

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