Sciences

Uranus, première planète découverte au télescope

VidéoClassé sous :Système solaire , Uranus , planète gazeuse

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Partez à la découverte d'Uranus, une géante de glace située à trois milliards de kilomètres de la Terre. Un mode froid et étrange dont on commence à peine à comprendre son histoire et sa composition.

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Par une belle nuit bien sombre, avec un minimum de pollution lumineuse, Uranus peut être visible à l'œil nu, sans instrument. Vous pouvez la rechercher dans le ciel de cet été (2018) à la limite entre le Bélier et les Poissons (Uranus est restée plusieurs années dans les Poissons). Comme elle se déplace lentement autour du Soleil, elle reste donc longtemps au sein d'une même constellation du zodiaque. C'est sans doute pour cela que durant des millénaires, les observateurs du ciel ne l'avaient pas remarquée. C'est un pâle point bleuté qui peut se confondre avec une étoile de faible magnitude.

Observant le ciel dans son jardin, l'astronome et compositeur William Herschel fit sa découverte le 13 mars 1781. Il l'avait d'abord prise pour une comète. Puis, comprenant que c'était une planète, il décida de la baptiser « Georgium Sidus », en l'honneur de son roi. C'était la première fois de l'histoire qu'une planète était débusquée avec un télescope.

Septième planète du Système solaire, après Saturne, elle reçut ensuite le nom du père de la précédente, et donc du grand-père de Jupiter. Uranus est située quasiment deux fois plus loin que la fameuse planète aux anneaux. À quelque 2,8 milliards de kilomètres en moyenne, ce qui représente près de 20 fois la distance entre la Terre et le Soleil.

Étonnantes caractéristiques physiques d’Uranus

Uranus est une géante de glace. Elle est constituée à plus de 80 % d'eau, de méthane et d'ammoniac (à l'intérieur, autour de son noyau rocheux). Quatre fois plus grande que la Terre, son épaisse atmosphère est riche en matière volatile, ce qui lui a valu cette qualification de planète géante glacée. Comme les autres planètes géantes, elle possède des anneaux. Les siens sont très fins et très difficiles à observer. Elle a aussi un beau cortège de satellites : on lui connaît actuellement 27 lunes.

Parmi les traits caractéristiques d'Uranus, citons l'inclinaison de son axe de rotation. La planète est particulièrement penchée par rapport à toutes les autres. De récentes simulations accréditent l'hypothèse que la géante a basculé suite à un violent impact avec un corps céleste qui était peut-être de la taille d'une superterre.