Sciences

Un récupérateur gonflable d'échantillons martiens

VidéoClassé sous :Astronautique , débris spatiaux , Récupération de débris spatiaux

Pour récupérer en orbite martienne un conteneur d'échantillons fraîchement prélevés sur la Planète rouge, Thales Alenia Space a imaginé cette pince gonflable. On la voit ici s'ouvrir (le mouvement est accéléré dix fois) puis se refermer sur le conteneur (la boule) et l'enfermer. Cet engin pourrait aussi servir à attraper des débris spatiaux. © Thales Alenia Space

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Comment agripper un conteneur placé en orbite de Mars et contenant des échantillons qu'auraient prélevés et expédiés des engins au sol ? Pour réussir l'opération, l'entreprise Thales Alenia Space a testé une structure gonflable en toile spatialisée, qui a l'avantage d'une masse faible et, en position pliée, de la compacité.

À l'approche du conteneur, elle s'ouvre comme une fleur tandis que l'engin spatial qui la porte avance vers lui. On voit ici le mouvement inverse ; le conteneur, figuré par une sphère suspendue à un fil, descend lentement vers la pince gonflable. Une fois l'objet à l'intérieur, des lobes disposés en périphérie referment l'ouverture tandis que des boudins internes immobilisent la sphère. Cette technique qui pourrait être celle d'une plante carnivore ne sera pas utilisée autour de Mars avant longtemps, mais l'idée est venue de la mettre en pratique dans la banlieue terrestre pour récupérer des débris spatiaux.