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Interview 4/5 : pourquoi l'homme de Néandertal a-t-il disparu ?

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L'homme de Néandertal est un représentant aujourd'hui bien connu du genre Homo. La paléoanthropologue Silvana Condemi évoque pour nous la disparition mystérieuse de cette espèce.

L'homme de Néandertal a été découvert en 1856. Au cours d'un siècle et demi d'étude, nous avons beaucoup appris sur lui. Nous connaissons son apparence physique, son habitat, son environnement et même en partie sa génétique.

L’homme de Néandertal est-il un ancêtre ou bien un cousin de l’Homme moderne ?

Contrairement à ce que l'on a pu penser pendant très longtemps, les Néandertaliens ne sont pas les ancêtres de l'Homo sapiens. Aujourd'hui, nous savons qu'à l'époque où ils vivaient, vivaient aussi en dehors de l'Europe des Homo sapiens.

Comment l’homme de Néandertal a-t-il disparu ?

Depuis qu'ils ne sont plus considérés comme les ancêtres d'Homo sapiens, la question de la disparition de l'homme de Néandertal est très débattue. Plus nous le connaissons, plus nous nous rendons compte qu'il était bien adapté à son environnement et au climat. Aujourd'hui, il est difficile de comprendre pourquoi cette population a disparu. La raison est vraisemblablement liée à l'arrivée d'Homo sapiens.

Quelles sont les hypothèses privilégiées ?

Il existe plusieurs hypothèses concernant sa disparition. Il est très probable que l'homme de Néandertal et l'Homo sapiens se soient trouvés en concurrence pour leur habitat car ils occupent tous les deux la même niche écologique. De plus, cette extinction a eu lieu lors de changements climatiques importants. Des spécialistes de la faune ont pu prouver que beaucoup d'animaux ont aussi disparu à cette époque, aussi l'homme de Néandertal aurait-il pu s'éteindre dans ces conditions.