Sciences

InSight : comment va se dérouler son atterrissage sur Mars ?

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Voici ce qu’il va se passer ce lundi, quand l’atterrisseur Mars Insight va arriver sur Mars. À la Nasa, tous les opérateurs du cette mission seront sur les dents, dans l’angoisse que le robot a bien réussi à ralentir et à se poser en douceur sur le sol de notre voisine. Tout ce en sept minutes que les ingénieurs appellent « sept minutes de terreur »

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Lundi 26 novembre, à 20 h 47 heure de Paris, un nouveau robot en provenance de la Terre va faire son entrée dans l’atmosphère de notre voisine Mars. Moins de sept minutes plus tard, si tout se passe comme prévu, il se sera posé le plus doucement possible dans la plaine d'Elysium. Comme pour Curiosity il y a six ans, l’équipe qui pilote cet atterrissage parle de « sept minutes de terreur ». L’angoisse sera en effet à son comble durant ces moments.

« Il y a une raison pour laquelle les ingénieurs appellent un atterrissage sur Mars les "sept minutes de terreur" explique Rob Grover, qui supervise l’opération. Nous ne pouvons pas manipuler l'atterrissage, donc nous devons nous fier aux commandes que nous avons préprogrammées dans le vaisseau spatial. Nous avons passé des années à tester nos plans, à apprendre des autres atterrissages sur Mars et à étudier toutes les conditions que Mars nous impose. Nous allons rester vigilants jusqu'à ce qu'InSight s'installe dans sa région de Elysium Planitia » ajoute-t-il.

Passer de 20.000 km/h à zéro en sept minutes !

Après un voyage dans l’espace de près de sept mois à quelque 20.000 km/h, la capsule qui renferme le robot va se détacher avant de plonger, à toute vitesse, dans l’atmosphère martienne. Évidemment l’engin va beaucoup trop vite (19.800 km/h). Comme l’illustre la vidéo ci-dessus, Mars Insight va devoir d’abord traverser la haute atmosphère à l’abri des températures élevées. Quelques instants plus tard, son parachute de 12 mètres de diamètre s’ouvrira pour lui permettre de ralentir jusqu’à 8 km/h. Enfin, après avoir largué le couvercle de son bouclier thermique, le robot va allumer ses rétrofusées pour descendre en douceur et se poser sur ses trois pattes.

Après son atterrissage, que l’on souhaite réussi, le lander commencera à déployer ses ailes rondes chargées de collecter l’énergie solaire ainsi que chacun de ses instruments.

Si tout va bien, des données et images de la descente d’InSight seront dévoilées dans les heures ou les jours qui suivent. Mobilisés, les CubeSat MarCO A et B transmettront les premières communications d’InSight quelque huit minutes plus tard, s’ils sont au rendez-vous. Autrement, l’équipe devra attendre le passage de MRO (Mars Reconnaissance Orbiter) pour s’en charger.

Déroulement de l'arrivée d'InSight sur Mars. © Nasa

Comment suivre l’atterrissage de Mars Insight en direct ?

Le 26 novembre, il sera possible de suivre en live sur Internet l’arrivée de Mars d’InSight :

Autrement, si vous habitez près de Toulouse ou de Paris, vous pouvez rendre à la Cité de l'espace, à partir de 17 h 30, ou à la Cité des sciences et de l'industrie, à partir de 17 h, pour suivre cet événement en direct en compagnie de chercheurs : toutes les informations ici.

Et si vous ne pouvez pas être sur place, vous pouvez regarder l’atterrissage en direct sur cette page.

Bonne chance à toute l’équipe de Mars Insight, première mission chargée de sonder les entrailles de Mars.