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Maximum de l'essaim météoritique des Perséides

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Maximum de l'essaim météoritique des Perséides
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L'essaim d'étoiles filantes des Perséides est le plus connu et admiré de tous. Ce n'est pourtant pas le seul qui vaille le détour. Celui des Quadrantides en janvier, et celui des Géminides en décembre, sont tout aussi beaux et offrent même un taux horaire plus important que les Perséides. Mais c'est probablement parce que ces dernières se produisent à la belle saison, qui plus est pendant les grandes vacances, qu'elles remportent le plus de succès.

Actif du 17 juillet au 24 août, les météores semblent provenir de la constellation de Persée, d'où leur nom : les Perséides. Ils sont appelés aussi « Les larmes de saint Laurent » car, autrefois, la date du maximum  était le 10 août, jour de la saint Laurent.

Cet essaim est le résultat des débris que la comète Swift-Tuttle laisse sur son passage lorsqu'elle passe au voisinage de la Terre tous les 130 ans.

Les premières observations remontent au VIIIe siècle, et c'est en 1866 que l'astronome italien Giovanni Virginio Schiaparelli démontra que l'essaim provenait du passage de la comète Swift-Tuttle découverte en 1862. Comme beaucoup d'essaims, le taux horaire diminuait au fur et à mesure que les années passaient, pour reprendre une nette amélioration après le passage de la comète.

Au début du siècle dernier, le taux horaire était d'une moyenne de 50. Lorsque la comète repassa au voisinage de la Terre en 1992, celui-ci fut de plus de 250. Vingt ans plus tard, il est désormais d'une moyenne de 100.

Pour cette année 2012, les prévisionnistes annoncent une activité normale, sans grande différence par rapport aux années précédentes. Le pic principal devrait se produire le 12 août vers 12 h 00 TU, avec un regain d'activité vers 16 h 45 TU, malheureusement en plein jour. Il faudra donc attendre la tombée de la nuit pour observer les Perséides. Vers minuit, un fin croissant de Lune se lèvera. Il ne devrait pas trop vous gêner.

Ne pas oublier que ces horaires ne sont que des estimations et que, parfois, l'inattendu peut réserver des surprises... Il est conseillé aussi d'observer 24 heures avant et après le maximum prévu.

Vous trouverez la constellation de Persée au-dessus de l'horizon nord-est vers 20 h 45 TU.

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