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L'intérêt scientifique de ce type d'observation

Dossier - La Détection d'étoiles doubles serrées par les occultations lunaires
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L'occultation d'une étoile par la Lune est toujours un événement impressionnant, donnant à son observateur un sentiment profond de participation.

  
DossiersLa Détection d'étoiles doubles serrées par les occultations lunaires
 

L'étude des étoiles doubles serrées est d'un intérêt crucial (S&T, 1996). De bons éléments orbitaux et une bonne estimation de la distance sont nécessaires pour déterminer les masses stellaires. Il semblerait de plus que la duplicité des étoiles ait une signification particulière dans la formation des étoiles. Andrea Richichi, de l'Observatoire Européen Austral, qui s'est spécialisé dans l'observation photoélectrique des occultations, pense que la plupart des étoiles sont nées dans des systèmes multiples. De nombreuses observations sont encore nécessaires pour valider cette hypothèse.

Alors que les étoiles doubles visuelles ont de longues périodes de révolution de plusieurs années ou siècles, le étoiles doubles spectroscopiques ont des périodes très courtes, qui se mesurent en jours, voire en heures. Les étoiles doubles décelables par les occultations lunaires ont des périodes intermédiaires, et comblent donc un vide entre les deux premières catégories.

Pour étudier ces dernières, les professionnels utilisent la photométrie rapide ou l'interférométrie des tavelures, qui exigent de très gros télescopes. De grands projets d'interférométrie optique ont vu le jour ces dernières années, comme CHARA et le VLT européen. Ils permettent des résolutions jamais atteintes, de l'ordre du millième de seconde de degré ou même mieux.

Les mesures directes des caractéristiques des systèmes stellaires multiples sont ainsi possibles dans tout le ciel, alors que les occultations sont limitées à la zone zodiacale. Mais le prix à payer est grand : des télescopes géants et une infrastructure colossale seulement accessible à des organismes internationaux. Et pourtant, les amateurs ont encore la possibilité de participer à la découverte de nouvelles étoiles doubles avec leurs petits instruments. Un catalogue tel que DSFILE est pris en compte par les professionnels pour organiser leurs recherches, et sa richesse croissante lui attribue une grande valeur.