Un planétésimal découvert pour la première fois aux confins du Système solaire

Classé sous :objet de Kuiper , formation des planètes , astéroïde

Un nouvel astre, pour l'instant unique dans sa catégorie, a été découvert dans la ceinture de Kuiper. Avec un rayon d'environ 1,3 km, l'objet transneptunien, détecté par des astronomes japonais alors qu'il transitait devant une étoile lointaine, est le premier astéroïde de la ceinture de Kuiper d'une dimension de l'ordre du kilomètre (entre 1 et 10 km). On ne connaissait jusqu'à présent que des corps plus petits ou plus grands.

Les petits mondes glacés de la ceinture de Kuiper, congélateur du Système solaire, sont des reliques de la formation planétaire, inchangés depuis plus de 4 milliards d'années. Ceux de taille kilométrique, en particulier, sont des exemples de planétésimaux primitifs, formés par accrétion de poussières, ayant atteint une taille suffisante pour s'attirer mutuellement, mais dont la croissance s'est interrompue avant de constituer des corps plus gros, puis in fine des planètes. Leur existence est prédite depuis plus de 70 ans. La détection (à confirmer) du premier objet de cette dimension dans la ceinture de Kuiper présage que beaucoup y ont élu domicile. Ils seraient 600.000 par degré carré de ciel, écrivent les astronomes dans leur article paru dans Nature Astronomy.

Vue d'artiste de l'objet transneptunien d'environ 1,3 km de rayon nouvellement découvert. © Ko Arimatsu