Mars : la taupe d’InSight est (enfin) enterrée complètement dans le sol

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C'est officiel : la taupe d’InSight est enfin enterrée dans le sol de Mars. Il aura donc fallu environ un an et demi, plusieurs essais infructueux et une dernière « séance de martelage » par le bras articulé de la sonde fin juin dernier pour y arriver. Désormais, « seuls le capot arrière et quelques centimètres de la coque dépassent encore », précise l'Agence spatiale allemande (DLR) sur son blog.

Les ingénieurs espèrent que la taupe pourra désormais continuer à creuser Mars par elle-même, comme initialement prévu. Le sable qui l'entoure pourrait en effet fournir suffisamment de friction pour cela.

Les chercheurs l'espèrent aussi, car cela pourrait enfin permettre à the mole, la taupe, ou plus scientifiquement parlant, au Heat Flow and Physical Properties Package (HP3) de faire enfin son travail. À savoir : creuser jusqu'à cinq mètres de profondeur pour étudier la température du sous-sol de Mars.

Cette vue d’artiste présente la mission InSight et une coupe de Mars. Le sous-sol de la Planète rouge que la taupe tente de creuser depuis plusieurs mois. Et qu'elle semble enfin avoir atteint. © Nicolas Sarter, IPGP
Pour en savoir plus

La taupe d'InSight s'est enfin enfoncée dans le sol de Mars

Article de Nathalie Mayer paru le 08/06/2019

Depuis plus d'un an, les ingénieurs de la Nasa s'emploient pour parvenir à enfoncer la taupe alias The Mole d'InSight dans le sol martien. Le Heat Flow and Physical Properties Package (HP3) avait été conçu comme un foret équipé de capteur capable de creuser jusqu'à cinq mètres de profondeur. Et d'étudier ainsi la température du sous-sol de Mars. Mais rien n'a fonctionné comme attendu.

Pour réussir à faire creuser la taupe, les ingénieurs ont finalement exercé une pression à l'aide du bras robotique de la mission InSight. Une technique qui semble avoir porté ses fruits. La taupe est désormais presque entièrement enterrée dans le sol martien. Même si elle n'a progressé que de... sept centimètres entre le 11 mars et le 30 mai ! Une longue période, mais qui ne correspond pas à plus de six cycles de pression exercée par le bras robotique -- largement occupé par ailleurs le reste du temps.

Une dernière poussée pourrait être possible avant que le bras ne puisse plus être d'une grande aide. Car arrivant en butée du sol. La taupe va donc ensuite devoir continuer à creuser par elle-même. Même si elle pourra encore être soutenue par le bras robotique qui devrait encore appuyer sur le sol pour augmenter les forces de friction. Une fois que la taupe aura atteint les 20 centimètres de profondeur, tout devrait rentrer dans l'ordre.

Et désormais, le temps semble presser. Avec l'arrivée de l'hiver dans l’hémisphère nord de Mars, les opérations énergivores avec le bras robotique -- alimenté par des panneaux solaires -- devront être limitées.

Affaire toujours à suivre...


Sur Mars, bonne nouvelle, la manœuvre d’InSight semble fonctionner

Article de Nathalie Mayer paru le 17/03/2020

Sur Mars, il n'est question ni de Covid-19 ni de confinement. Au contraire, aujourd'hui, les nouvelles sont bonnes. La Nasa (États-Unis) a annoncé en fin de semaine dernière que la manœuvre quelque peu osée qu'elle avait imaginée pour aider la taupe d’InSight à s'enfoncer dans le sol semble fonctionner.

Rappelons que la mission d’InSight est de comprendre ce qui se passe à l'intérieur de Mars. Et peut-être ainsi, comment les planètes de notre Système solaire se sont formées. La taupe - plus sérieusement appelée HP3 pour Heat Flow and Physical Properties Package - est l'un des principaux instruments d'InSight. Il est censé procéder à des mesures de température. Mais pour cela, il lui faut d'abord creuser le sol de la Planète rouge.

C'est aujourd'hui grâce au bras robotique d'InSight, exerçant une pression sur la taupe, que l'opération semble avoir progressé et permis à l'instrument de pénétrer la zone très friable qui perturbait jusqu'alors la mission. Mais les ingénieurs de la Nasa restent prudents. Ils attendent de tester la méthode plus avant afin de se prononcer définitivement.


Nasa : opération de la dernière chance pour enfoncer « la taupe » dans le sol de Mars

Article de Rémy Decourt paru le 24/02/2020

Manoeuvre de la dernière chance pour l'instrument HP3 d'InSight. © Nasa, JPL-Caltech

Après plus d'un an à tenter de s'enfoncer sans succès dans le sol martien jusqu'à une profondeur de cinq mètres, la taupe d'InSight - c'est le surnom de l’instrument HP3 (Heat Flow and Physical Properties Package) -, se prépare pour une ultime tentative. À la différence des tentatives précédentes, la Nasa a opté pour une stratégie risquée mais qui semble la seule capable de sauver l'expérience. L'idée, testée au JPL, consiste à appuyer sur la taupe avec la pelle mécanique d'InSight de façon à l'enfoncer pour l'aider à passer la zone très friable qui empêcherait la progression. Le risque étant d'abîmer le câble d'alimentation branché à l'endroit où la pelle va appuyer sur la taupe.

Une difficulté qui n'étonne pas la Nasa qui, en quarante ans d'exploration robotique de la Planète rouge n'a jamais envoyé une sonde pour forer profondément son sol. La Nasa a bien envisagé une mission pour forer la glace mais lors de tests sur Terre, elle a été confrontée à de nombreux problèmes techniques au point d'abandonner cette idée. Certes il y a bien eu Phoenix qui s'est posé en mai 2008 au sud de la calotte permanente nord, doté d'un bras robotique capable de prélèvements jusqu'à une profondeur de 50 centimètres. Mais en pratique, le lander s'est contenté d'une dizaine de centimètres. Quant à la foreuse de Curiosity, elle a été conçue pour faire des trous de plus ou moins cinq centimètres, ce qu'elle a pu faire mais avec des ennuis à répétition.

On suivra donc avec intérêt le rover Rosalind Franklin de l'Agence spatiale européenne qui sera lancé à destination de Mars cet été. Il est doté d'une foreuse qui pourra forer le sous-sol martien jusqu'à une profondeur de deux mètres. Le foret est divisé en quatre segments de 50 centimètres. Pour éviter de bloquer le rover, les deux mètres de profondeur ne seront tentés qu'en toute fin de mission.


InSight : la « taupe » a bien progressé dans le sol de Mars

Article de Xavier Demeersman publié le 20 décembre 2019

Mars a décidément la peau dure, à la grande surprise des chercheurs. C'est en effet plus difficile qu'ils ne l'imaginaient, pour la « taupe » (the mole) -- c'est le surnom de l’instrument HP3 (Heat Flow and Physical Properties Package) --, de s'enfoncer dans le sol de la Planète rouge. Depuis ses premiers essais, l'instrument s'y est un peu cassé les dents... Mais les ingénieurs du DLR et de la Nasa ne sont pas du genre à renoncer. Aidée du bras robotisé de InSight, la sonde des flux thermique a pu s'enfoncer de plusieurs centimètres dans le substrat martien avant, malheureusement, de rebondir vers l'extérieur.

Il y a cinq jours, lors du Sol 373 (373e jour martien), la taupe a fait de gros progrès en parvenant à entrer presque de tout son long dans le sol. Cela se présente bien. Alors, est-ce la fin des péripéties de HP3 ? Souhaitons-le. Les chercheurs sont impatients de prendre la température interne de Mars, et d'établir son évolution à travers les âges.


La « taupe » est ressortie de son trou creusé dans le sol martien

Article de Nathalie Mayer publié le 2 novembre 2019

Après l'annonce de l'Agence spatiale allemande (DLR) le 14 octobre dernier, on pensait la « taupe » d’InSight enfin tirée d'affaire et prête à sonder le sol martien. Mais nouvelle déconvenue aujourd'hui : le capteur de flux thermique HP3 est ressorti du trou qu'il avait creusé. Alors même qu'il aurait dû continuer à s'enfoncer plus avant.

En principe, le frottement contre les parois du trou creusé dans le sol martien par la « taupe » aurait dû éviter un tel mouvement de recul. Et les ingénieurs ayant noté un ralentissement du mouvement du capteur avaient pourtant joué la sécurité en limitant le nombre de coups de marteau donnés. Mais cela n'a pas suffi. La « taupe » a reculé à mi-chemin en dehors du sol. Sans doute à cause de caractéristiques inattendues du sol.

Tout avait bien commencé : la taupe parvenait à progresser significativement dans le sol de Mars. © Nasa, JPL-Caltech

Une nouvelle preuve que se jouer de la basse pression atmosphérique de Mars, de sa faible gravité et des propriétés mécaniques inconnues du régolithe constitue un véritable défi pour les ingénieurs. Ceux-ci étudient actuellement la situation afin de trouver une solution et de poursuivre la mission.

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[EN VIDÉO] Insight lancée à la conquête des profondeurs de Mars  Du décollage le 5 mai 2018, en images réelles, à l'atterrissage, six mois plus tard, le 26 novembre, en images de synthèse, ce film retrace le voyage de la sonde InSight, de la Nasa, à destination de Mars. Une fois posée, elle restera une année martienne au même endroit, étudiant avec divers instruments, dont un sismomètre très précis, les profondeurs méconnues de la Planète rouge.