Une nouvelle croix d'Einstein très étonnante observée par Hubble

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Une nouvelle croix d'Einstein, formée par quatre images d'un même objet lointain disposées en croix autour d'un objet massif au premier plan, faisant office de lentille gravitationnelle, a été découverte dans des images de Hubble. Un article paru dans The Astrophysical Journal Letters lui est consacré. D'après les astronomes, la lentille est ici une galaxie elliptique distante de 7 milliards d'années-lumière, déviant la lumière de la source placée à l'arrière-plan, soit une autre galaxie presque trois fois plus éloignée, actuellement à 20 milliards d'années-lumière de nous. Expansion de l'univers oblige, la lumière qui nous parvient (les quatre images de la galaxie) la montre toutefois telle qu'elle était il y a environ 11,5 milliards d'années-lumière.

Cette lentille gravitationnelle, appelée J2211-0350, est un exemple rare de croix d'Einstein car « normalement, la source est un quasar » et non pas une galaxie, explique la première auteure de l'article, Daniela Bettoni de l'Institut d'astrophysique des Canaries, dans un communiqué. Les astronomes ont confirmé sa nature en analysant son spectre lumineux à l'aide du Grand Télescope des Canaries (GTC). Trois des quatre images présentaient la même raie d'émission produite par de l'hydrogène ionisé et ont donc pu être reliées à une source unique, en l'occurrence une jeune galaxie où naissent un grand nombre d'étoiles. Grâce à la déformation opérée par la lentille, elle apparaît 4,5 fois plus lumineuse qu'en réalité.

La croix d'Einstein J2211-0350 vue par Hubble. La galaxie elliptique au premier plan (en jaune, au centre) démultiplie l'image d'une source lumineuse encore plus éloignée, ici une autre galaxie, et forme quatre images (en bleu, notées A, B, C et D) disposées en croix autour d'elle. © Hubble Space Telescope