Des bactéries pour miner le sol martien ?

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Pour coloniser l’espace, nous aurons besoin de ressources minières afin de construire des bâtiments, fabriquer du carburant ou des objets 3D, cultiver des plantes ou même, extraire de l’oxygène. Le problème, c'est qu'amener une pelleteuse sur Mars n'est pas exactement très pratique ni faisable en termes de poids.

C'est pourquoi des chercheurs de l'université d'Édimbourg en Écosse ont imaginé une autre piste : extraire les matériaux grâce aux bactéries. Certains microbes ont en effet la capacité d'accélérer les transformations chimiques entraînant la dissolution des métaux et permettant leur récupération. La biolixiviation est déjà utilisée sur Terre pour la production d'or, de cuivre, de nickel, zinc, ou encore certaines terres rares.

16 bioréacteurs vont être envoyés en orbite pour vérifier comment les bactéries se comportent dans l’espace. © Rosa Santomartino, UK Centre for Astrobiology, University of Edinburgh

Dans leur laboratoire, les chercheurs écossais ont développé des bioréacteurs miniers de la taille d'une boîte à chaussures. Seize de ces kits seront prochainement envoyés à bord d'une fusée SpaceX vers la Station spatiale internationale afin d'effectuer des tests grandeur nature sur du basalte (une roche abondante à la surface de la Lune et de Mars). « Nous voulons vérifier si l'absence de gravité affecte la capacité des bactéries à se développer et à extraire les matériaux », explique Rosa Santomartino, l'un des scientifiques en charge du projet. Les morceaux de roches seront examinés à leur retour sur Terre au bout de trois semaines pour déterminer comment ils ont été colonisés par les bactéries.

Les bactéries forment un biofilm à la surface du basalte. Rosa Santomartino, UK Centre for Astrobiology, University of Edinburgh