Une aurore boréale en forme de dragon en Islande

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Cette aurore boréale en forme de dragon a été choisie comme vedette du jour le 18 février dernier par le site Astronomy Picture of the Day (APOD) de la Nasa. Le monstre lumineux est apparu dans le ciel d'Islande plus tôt dans le mois, indique-t-on sur le site. Il a été photographié par Jingyi Zhang, dont la mère apparaît au premier plan de la photo. Son amie Wang Zheng, également du voyage, a photographié la même nuit une aurore boréale en forme de phœnix.

Les aurores polaires se produisent lorsque les particules chargées du vent solaire frappent la magnétosphère terrestre et qu'une partie d'entre elles parviennent jusque dans la haute atmosphère au niveau des pôles, où elles interagissent avec les molécules qui la constituent, provoquant l'émission de lumière. Un astronome précise en légende de l'image sur le site APOD, que l'abondance d'aurores observées récemment est « quelque peu surprenante », car « aucune tache solaire n'est apparue jusque-là au mois de février ». Les taches solaires correspondent à une forte activité magnétique et peuvent s'accompagner d'une éjection de particules chargées qui intensifient le vent solaire, et donc les aurores polaires.

Une aurore boréale en forme de dragon surprise dans le ciel d'Islande. © Jingyi Zhang & Wang Zheng, APOD